AFP or licensors

Mário Centeno is de nieuwe voorzitter van de Eurogroep

De Portugees Mário Centeno is de nieuwe voorzitter van de Eurogroep. Na twee stemrondes werd beslist dat de Portugese minister van Financiën de opvolger wordt van Jeroen Dijsselbloem. Die had al eerder vandaag per ongeluk laten vallen dat Centeno hem zou opvolgen. Op 13 januari geeft Dijsselbloem de fakkel door en wordt Centeno voor minstens 2,5 jaar de nieuwe voorzitter. 

Een nieuw gezicht op het Europees toneel, Mário Centeno. De Portugese minister van Financiën volgt de Nederlander Jeroen Dijsselbloem op als voorzitter van de Eurogroep, de vergadering van de 19 ministers van Financiën uit de eurozone. Alhoewel, nieuw, de man is niet aan zijn proefstuk toe.

Naast zijn academische carrière was hij al bestuurslid van de Portugese Centrale Bank en had hij een zitje in het Economisch en Financieel Comité, dat advies geeft aan Europa over de financiële toestand van de lidstaten. Als minister van Financiën in Portugal wordt hij wel eens genoemd als de man die de sukkelende Portugese economie van koers deed veranderen. Een woordje uitleg.

Investering in Portugese economie

Mário Centeno wordt geprezen als de man die de Portugese economie uit het slop haalde. De linkse regering van António Costa, waarvan Centeno minister van Financiën is, gaat niet mee in de vroegere bezuinigingsstrategie voor Portugal. In plaats daarvan investeert de Partido Socialista sinds 2015 actief in de Portugese economie. Tegelijk ziet Centeno erop toe dat de begrotingsdoelstellingen van de Europese Unie worden nageleefd. 

Een minimumloon tot 600 euro, kinderbijslag tot 3 jaar, minder medische kosten, het zijn maar enkele maatregelen die duidelijk maken dat de Portugese overheid niet afslankt, maar uitbreidt. Ook het nationale luchtvaartbedrijf TAP Air Portugal kwam opnieuw in handen van de overheid. Kortom, Portugal kiest een andere koers om zijn economie erbovenop te helpen.  

Alternatief voor Zuid-Europa

Centeno’s centen hadden een positief effect op de Portugese economie. In 2015 werd Portugal nog vergeleken met Griekenland, nu halen ze groeicijfers die zelfs Europa niet had voorspeld. In 2016 groeide het bbp met 1,4 procent, de werkloosheid is lager dan ze sinds 2009 is geweest en er worden massaal nieuwe jobs gecreëerd. 

Nu Centeno aan het hoofd zit van de Eurogroep, kunnen de Zuid-Europese lidstaten een alternatief op tafel leggen voor de bezuinigingen die Europa oplegt. In plaats van te besparen op ambtenarenlonen en in te zetten op privatisering, toont de Portugese case dat een investeringsbeleid ook kan werken. 

Laat Zuid-Europa nu net de reden zijn dat Jeroen Dijsselbloem de handdoek in de ring moet gooien. Dijsselbloem liet in maart 2017 vallen dat Zuid-Europese landen niet op Europees geld moeten rekenen als ze “hun hele leven geld uitgeven aan drank en vrouwen”.

Die uitspraak zorgde voor veel reacties uit Zuid-Europa, onder meer van de Portugese premier Costa, die Dijsselbloem een “racist, xenofoob en seksist” noemde. Het lijkt wel een Zuid-Europese payback time, letterlijk dan. Toch benadrukte Centeno bij zijn aankomst in Brussel dat hij geen vertegenwoordiger is van het zuiden en streeft naar een consensus binnen de hele Eurogroep. 

Niet nieuw op Europees toneel

Naast zijn politieke carrière is Centeno actief als professor Economie aan de universiteit van Lissabon, de ISEG, waar hij ook zelf heeft gestudeerd. In 2000 was Centeno een tijdje bestuurslid van de Portugese Centrale Bank, en ook op Europees niveau was hij al eerder actief. Tot 2013 zat hij in het Economisch en Financieel Comité (EFC), dat advies geeft op vraag van de Raad en de Europese Commissie over de economische toestand van de lidstaten.   

Nu de socialistische SPD van Martin Schulz (voormalig voorzitter van het Europees Parlement) aan de onderhandelingstafel zit met Merkel om een grote coalitie te vormen in Duitsland en met Mário Centeno als voorman van de Eurogroep, verstevigt links zijn rangen in de Europese colonne.