NASA/Wendy Stenzel

NASA ontdekt miniversie van ons zonnestelsel dankzij artificiële intelligentie

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft een compleet zonnestelsel ontdekt dat lijkt op dat van ons: acht planeten die rond een zon-achtige ster draaien. Dat heeft ruimte-telescoop Kepler kunnen vaststellen met de hulp van artificiële intelligentie. Het is nog maar de eerste keer dat wetenschappers acht planeten vinden die rond een andere ster draaien dan onze zon.

De "zon" in kwestie is de ster Kepler-90. Die bevindt zich letterlijk "far far away" in het heelal, op 2.500 lichtjaren van ons. Een lichtjaar is geen eenheid van tijd, maar wel de afstand die licht aflegt in een periode van één jaar. Ter info: licht legt ongeveer 300.000 kilometer per seconde af, één lichtjaar is dus ongeveer 9.500 miljard kilometer.

De NASA wist al dat Kepler-90 eigenschappen heeft die gelijkaardig zijn aan onze zon. Ze is maar een klein beetje groter en warmer, en er cirkelen ook planeten rond. Wetenschappers hadden via de ruimte-telescoop Kepler al kunnen achterhalen dat er zeven planeten zijn die rond Kepler-90 cirkelen. Slechts eentje minder dan in "ons" zonnestelsel, wat het allemaal nog wat interessanter maakt voor wetenschappers.

Zelflerende computer

Kepler-90 is ontdekt door ruimte-telescoop Kepler. Die richt zijn blik op (heel ver) afgelegen sterren. Door te registreren of hun helderheid afneemt, kan Kepler inzichten bieden in de vraag of er misschien een planeet rond de ster draait, die soms tussen de planeet en de ster komt en een deel van het licht wegneemt. De telescoop heeft op die manier al tienduizenden "planeet-signalen" verzameld. Wetenschappers halen er de meest veelbelovende uit om te onderzoeken, wat al tot de ontdekking van talloze kandidaat-planeten leidde.

Maar wat met de zwakkere signalen, die door mensen en machines gemist worden en mogelijk ook planeten verbergen? Daarvoor schakelde de NASA technologie van Google in: een zelflerende computer, "the next big thing" in artificiële intelligentie. Wetenschappers van de NASA en Google voedden de computer eerst geverifieerde signalen om planeetovergangen te leren herkennen. Vervolgens lieten ze de computer los op data van allerlei door Kepler onderzochte stelsels.

En het was meteen prijs: de computer ontdekte Kepler-90i, een planeet rond de ster Kepler-90. De achtste planeet die rond Kepler-90 cirkelt.  Opzienbarend: het is de eerste keer dat wetenschappers acht planeten ontdekken die rond een andere zon cirkelen dan de onze.

"Een mini-zonnestelsel"

"Het Kepler-90-stelsel is een soort miniversie van ons zonnestelsel," legt Andrew Vanderburg van de University of Texas uit. "Je hebt binnenin kleinere planeten en buitenaf grotere planeten, maar alles zit veel meer op elkaar gepropt." De meest verafgelegen planeet in het stelsel zou even ver van zijn zon verwijderd zijn als onze aarde van onze zon.

De nieuwe ontdekte planeet zou 14,4 dagen nodig hebben om rond zijn zon te draaien. Dat er "mensachtig" leven mogelijk is op Kepler-90i, lijkt weinig waarschijnlijk: het zou er zo'n 426 graden warm zijn.

De NASA wil nu maar wat graag de zelflerende computer loslaten op alle datasets van de meer dan 150.000 sterren die Kepler tot nu al gevolgd heeft.