Jelle van Wesemael

Leuvense wetenschappers kweken bananenplanten in container

Bio-ingenieurs van de KU Leuven hebben in een container het klimaat van de Afrikaanse hooglanden nagebootst. In die container willen ze vier jaar lang 1.500 verschillende soorten bananenplanten kweken. Hun doel? Nagaan welke soorten het best gewapend zijn tegen klimaatverandering. En het meest geschikt om te worden aangeplant.

Planten kweken in containers. Het lijkt vreemd, maar dankzij de start-up Urban Crop Solutions is het mogelijk. Het bedrijfje heeft een omgebouwde groeicontainer geleverd waarin de bio-ingenieurs nu vier jaar lang het klimaat van de Afrikaanse hooglanden gaan nabootsen.   

"Zowat alles kunnen we simuleren en aanpassen", licht professor Sebastien Carpentier toe. "Temperatuur, licht, vochtigheid, CO2-gehalte... Daarbij houden we ook rekening met hoe het klimaat in de Afrikaanse hooglanden de volgende 30 jaar zal evalueren. De verschillende voorspellingsmodellen nemen we mee in ons onderzoek."

1.500 verschillende soorten

Voor dat onderzoek gaan professor Carpentier en zijn collega's dus vier jaar lang bananenplanten kweken. 1.500 verschillende soorten nog wel.  "Bananenplanten hebben het nu al moeilijk in de Afrikaanse hooglanden. Dat komt omdat het er net iets te koud en te droog is. En met de voorspelde klimaatverandering zal het er alleen maar droger worden. Dus willen wij zoeken naar soorten die in dat veranderende klimaat het best gedijen."  

Bananenplanten hebben het nu al moeilijk in de Afrikaanse hooglanden omdat het er net iets te koud en te droog is.  

Professor Sebastien Carpentier, bio-ingenieur KU Leuven

De boeren in de Afrikaanse hooglanden hebben weinig belangstelling voor de bananenplant. Omdat de plant er weinig oogst oplevert, beschouwen de boeren de bananenplant eerder als onkruid. Professor Carpentier hoopt met het onderzoek de boeren te overtuigen dat bananenplanten kweken rendabel kan zijn.  

"Op dit moment levert de gemiddelde bananenplant in de Afrikaanse hooglanden een oogst van 6 kilo op. Daar moet de boer dan ook nog eens 20 maanden op wachten - zolang duurt het voor de plant daar vruchten voortbrengt die rijp genoeg zijn om te oogsten. Als wij soorten kunnen selecteren die in 14 maanden (de normale cyclus van een bananenplant) 20 kilo voortbrengen, dan maakt dat voor de boer een groot verschil."

Als wij soorten kunnen selecteren die in 14 maanden 20 kilo voortbrengen, dan maakt dat voor de boer een groot verschil

Professor Sebastien Carpentier, bio-ingenieur KU Leuven

De onderzoekers uit Leuven zijn niet de enigen die naar plantensoorten zoeken die zich het best aanpassen aan de klimaatverandering. Ze doen dat samen met onderzoeksinstellingen uit 28 Europese landen, in het kader van het Europese COST-project. Het onderzoek wordt ook gesteund door de federale overheidsdienst Ontwikkelingssamenwerking.