Extreme kou drijft haaien de dood in voor de kust van New England

Aan de kust van New England, in het noordoosten van de Verenigde Staten, zijn drie voshaaien aangespoeld. De kadavers waren helemaal bevroren. Wetenschappers denken dat hun dood een rechtstreeks gevolg van de koudegolf die de Amerikaanse staten in het noordoosten momenteel overspoelt. De koudegolf houdt voorlopig nog even aan, mogelijk bevriezen binnenkort de Niagara-watervallen.

De voorbije dagen zijn op Cape Cod, een schiereiland in de staat Massachusetts, verschillende dode voshaaien gevonden. Wetenschappers vermoeden dat ze door de plotse en extreme kou zuidwaarts zijn beginnen te zwemmen, waarbij ze gevangen raakten in de kustwateren van Cape Cod (het schiereiland ziet er grofweg uit als een groot hoefijzer met de opening naar het noorden, red.) Dat is in het verleden ook al voorgekomen bij dolfijnen.

Uiteindelijk werden ze op het strand gedreven, waar de extreem lage temperaturen (tot 15 graden onder nul) hun dood bespoedigd heeft. "Bij koude lucht, kunnen hun kieuwen snel bevriezen", zegt marinewetenschapper Greg Skomal. "De kieuwen zijn heel gevoelig; een haai kan dan snel sterven."

De kieuwen zijn heel gevoelig en kunnen snel bevriezen

Wetenschappers van de Atlantic White Shark Conservancy hebben stalen van organen genomen die ze gaan onderzoeken van zodra die ontdooid zijn. Maar volgens de onderzoekers bestaat er weinig twijfel over het feit dat de haaien "in cold shock" zijn gegaan.  

Voshaaien (Alopias) kunnen tot 6 meter lang worden en hebben een uitzonderlijk lang en smal uiteinde als een soort staart. Die staart wordt gebruikt als wapen om prooien te vangen. Ze worden makkelijk enkele honderden kilogram zwaar. Net als dolfijnen kunnen voshaaien helemaal uit het water opspringen.

Bevriezen binnenkort de Niagara-watervallen?

De koudegolf blijft ook voortduren tijdens de jaarwisseling. Mogelijk worden er dan records gebroken, of komen er (opnieuw) temperaturen die die al decennialang niet meer zijn voorgekomen. Zo was het in de Canadese stad Toronto nooit kouder in de voorbije 57 jaar. Op Pearson International Airport dook het kwik maandag naar -22 graden Celsius.

De Niagara-watervallen zijn nog niet bevroren. Daarvoor moet het nog een tijdje koud blijven, maar de gigantische waterval zou in januari eventueel wel kunnen bevriezen, net zoals in 2014. Momenteel kunnen bezoekers ook al genieten van mooie taferelen, omdat het nevelwater bevriest en een mooi wit laagje legt in de omgeving errond.