Meest recent

    Sneeuw in de Sahara: hoe kan dat?

    U hebt ze misschien al gezien: idyllische beelden van een laagje sneeuw op de zandbergen in het noorden van de Sahara. Sneeuw in de woestijn, het lijkt ongewoon en heel contradictorisch, maar is dat wel echt zo?

    De inwoners van de Algerijnse woestijnstad Aïn Sefra konden zondag van een beetje winterpret genieten. Een laagje sneeuw, op sommige plaatsen tot een halve meter hoog, bedekte de zandbergen bij de stad. Een halve dag later was de sneeuw alweer gesmolten.

    "Zeer uitzonderlijk", kopten enkele media. Eind 2016 en begin 2017 sneeuwde het al eens in Aïn Sefra, voor een nog eerder tijdstip zouden we moeten teruggaan tot 1979. Hoe kan het sneeuwen in de woestijn?

    Aïn Sefra ligt in het noordwesten van Algerije, tegen de grens met Marokko, en wordt ook wel eens "de poort naar de Sahara" genoemd. De stad ligt in het Atlasgebergte, op grote hoogte, ongeveer een kilometer boven de zeespiegel.

    Het klimaat wordt er -in tegenstelling tot wat je misschien zou verwachten bij het woord "woestijnstad"- gekenmerkt door droge hete zomers, met temperaturen tot 40 graden, en droge koude winters, waar temperaturen rond het vriespunt (of er zelfs onder) geen zeldzaamheid zijn.

    In Aïn Sefra kan het in de winter dus best koud zijn, maar sneeuw zie je er niet zo veel, net omdat het er zo droog is. Oorzaak van de sneeuwval afgelopen weekend is een hogedrukgebied boven Europa. Dat bracht koude én vochtige lucht naar Algerije, met sneeuwvlokken als resultaat.

    Intuïtief lijken we woestijnen te associëren met hete temperaturen, waardoor sneeuwtaferelen vreemd en contradictorisch aandoen. Wat een woestijn definieert, is echter niet die temperatuur, maar het gebrek aan neerslag. En net die neerslag was er afgelopen weekend dus wel.

    "Niemand weet écht hoe dikwijls het er al gesneeuwd heeft"

    Volgens experts is het zo goed als onmogelijk om een getal te plakken op het aantal keren dat er sneeuw gevallen is in de Sahara. Stefan Kröplin, een geoloog aan de universiteit van Keulen die het klimaat in woestijnen bestudeert, zegt aan The New York Times: "De Sahara heeft een oppervlakte zo groot als de VS, maar er zijn amper weerstations. Het is belachelijk om te zeggen dat het de eerste, tweede, derde keer is dat het er sneeuwt. Niemand kan dat met zekerheid zeggen, tenzij ze er zelf altijd bij waren."