Shealah Craighead, de vrouw die Trumps presidentschap in beeld moet brengen

Hoe zag het eerste jaar van president Trump eruit? Hoe zág het eruit, in beeld? Die beeldvorming is een taak voor Shealah Craighead, de 41-jarige fotografe die kort na de eedaflegging werd aangesteld als Trumps huisfotograaf. Maar foto's die zich in het collectief geheugen zullen nestelen, lijkt ze tot dusver niet te hebben gemaakt. Het contrast met Obama's huisfotograaf Pete Souza is groot.

Een telefoontje van voormalig perschef van het Witte Huis Sean Spicer, amper vier dagen voor Trumps eedaflegging. Of ze de plechtigheid wil fotograferen? "Voor het antwoord had ik maar drie seconden nodig", zegt Shealah Craighead. "Absoluut! Waar en wanneer?"

Luttele dagen later heeft de 41-jarige fotografe de meest uitdagende opdracht uit haar loopbaan te pakken: ze wordt aangewezen als hoofdfotografe van het Witte Huis.

Voor het antwoord had ik drie seconden nodig. Absoluut! Waar en wanneer?

Haar nieuwe functie komt natuurlijk niet zomaar uit het niets. Shealah Craighead heeft al redelijk wat ervaring opgebouwd in de wereld van de politieke fotografie. Ze krijgt heel wat Republikeinse kopstukken voor haar lens. Ze maakt jarenlang de officiële portretten van de voormalige First Lady Laura Bush en oud-vicepresident Dick Cheney. In 2008 fotografeert ze de campagne van Sarah Palin, later ook die van Marco Rubio.

13 fotografen in inderhaast samengesteld team

In het Witte Huis staat ze aan het hoofd van een team van 13 fotografen, dat volgens de geruchten inderhaast is samengesteld. Binnen het team worden de taken verdeeld: een van de fotografen brengt in de eerste plaats First Lady Melania in beeld, een andere volgt vooral vicepresident Mike Pence.   

President Trump zelf, zijn dagelijkse taken, maar ook wel eens zijn familieleven: die krijgt Craighead voor haar eigen lens.

Trump is eerlijk met zichzelf, en dat bewonder ik, zeker bij iemand die ik fotografeer

"Hij is een heel dynamische persoonlijkheid", zegt ze, "en heel polariserend. Wat ik aan hem bewonder, is dat hij er niet voor terugdeinst om voor zijn mening uit te komen. Wat hij zegt, komt recht uit het hart. Hoe het ontvangen zal worden, ziet hij dan wel. Hij is eerlijk met zichzelf, en dat bewonder ik in iemand, zeker in iemand die ik fotografeer.

Donald en Melania Trump, "twee compleet verschillende persoonlijkheden"

First Lady Melania krijgt ze uiteraard ook regelmatig voor de lens, als is zij als gewezen model voor haar eerste officiële portret gefotografeerd door de Belgische glamourfotografe Regine Mahaux.

"Trump en zij zijn compleet andere persoonlijkheden. Ze lijken op geen enkel vlak op elkaar, dus daar hou je rekening mee. Hun rol is anders, hun persoonlijkheid is anders. Compleet verschillende persoonlijkheden.

Ik ben hier niet om het beleid te veranderen, maar om de geschiedenis te documenteren

Shealah Craighead mag dan vrij snel in de politieke fotografie zijn gerold, ze beweert dat ze weinig belangstelling heeft voor politiek. "Ik had er lange tijd zelfs geen benul van dat er zoiets bestond als politieke fotografie. Daar gaat het me ook niet om. Ik ben hier ook niet om het beleid te veranderen, maar om de geschiedenis te documenteren."

Associated Press WashDC

Wat ze nu doet, verschilt al bij al niet zo veel van waar ze mee begonnen is, in de fotostudio van haar ouders in Connecticut. Trouwreportages. Ook daar vangt ze beslissende momenten, of legt ze de verhouding tussen mensen in beeld. "Je toont een verhaal, dat je wilt delen met de kijkers. Dat is wat ik nu ook doe."

Toch lijkt Shealah Craighead van het presidentschap van Trump nog amper foto's te hebben gemaakt die voorbestemd zijn voor het collectief geheugen. Meestal zijn het eerder ceremoniële portretten van de president op bezoek bij andere staatshoofden. Vaak zijn ze zelfs vanop enige afstand geschoten.

Veel foto's achter gesloten deuren in het Witte Huis heeft het publiek nog niet te zien gekregen.

Een van de "bekendere" beelden is onderstaande foto, tijdens een overleg naar aanleiding van de luchtaanval op een militaire basis in Syrië. Een fotogalerij met meer beelden kunt u hier bekijken.

Het contrast met het presidentschap van Barack Obama is groot. Zijn huisfotograaf Pete Souza nam tijdens die acht jaar liefst 2 miljoen beelden.

Contrast met voorloper Pete Souza

Souza vult zijn rol trouwens wel enigszins politiek in, of dat doet hij nu toch.

Het voorbije jaar zette hij af en toe een van de vele beelden uit zijn archief op Instagram om de draak te steken met Trump. Op het moment dat Melania Trump in beeld was gekomen terwijl ze herhaaldelijk de uitgestoken hand van haar man weigerde, plaatste hij een liefdevolle foto van de Obama's online.

Dat soort foto's maakte Pete Souza regelmatig. Een president die nog snel zijn das strikt voor hij moet speechen, een intiem onderonsje met de First Lady, of Obama die ongedwongen speelt met kinderen in het Oval Office, of zijn dochtertje naar boven draagt: Pete Souza's foto's werden gedeeld op de sociale media en oogden opvallend informeel.

Niets van dat alles in de foto's van 1 jaar Trump. Wat verrassend is, want Trump met zijn verleden in reality tv weet als geen ander hoe bepalend beeldvorming is. Maar Shealah Craighead lijkt niet eens zoveel meer toegang tot de president te krijgen dat de geaccrediteerde persfotografen.

Dat Trump zijn huisfotograaf geen prominente rol geeft, hoeft geen bezwaar te zijn, vinden veel fotojournalisten juist. Wel integendeel. "De dominantie van het Pete Souza-beeld zorgde voor een overvloed aan beelden van de president, maar hoe die beelden gecontroleerd werden, was niet te zien."

Mogelijk heeft Shealah Craighead wel wat spijt dat ze minder dan haar voorganger persoonlijke beelden van de president mag maken. Maar haar meisjesdroom heeft ze hoe dan ook bereikt, bekent ze. "Veel reizen en in hotels wonen."