Meest recent

    Paul Gheysens: van boerenzoon tot stadionbaron

    “Het is ieder voor zich.” Dat zei Ghelamco-baas Paul Gheysens gisteren nadat bekend was geworden dat hij tijdelijk een stokje had gestoken voor de bouw van een nieuw voetbalstadion voor Club Brugge. Heeft hij het gedaan omdat hij het Brugge-voorzitter Bart Verhaeghe niet gunt? Nee, “het is niks speciaals”, volgens Gheysens. Maar achter dit manoeuvre zit een lange voorgeschiedenis van haantjesgedrag in de West-Vlaamse voetbalwereld en ver daarbuiten.

    Met een geschat vermogen van ruim 765 miljoen euro staat Paul Gheysens met zijn familie op de 30e plaats in de lijst van rijkste Belgen. Dat is 12 plaatsen lager dan Marc Coucke en 24 plaatsen hoger dan de familie van Bart Verhaeghe. 

    Net als Verhaeghe en Coucke is Gheysens een selfmade man. Gheysens (64) groeide op in een Iepers landbouwersgezin. Aanvankelijk wees alles erop dat hij dicht bij de boerenstiel zou blijven: na zijn humaniora ging Gheysens kort voor dierenarts studeren, maar die studie brak hij al snel af om tuinaanlegger te worden. Met zijn handen in de grond zitten, dat was meer zijn ding. 

    Al snel kwam de ondernemer in Gheysens boven: eerst bouwde hij tuinhuisjes, en daarna varkensstallen en hangars voor landbouwers. Gheysens boerde zo goed dat hij 1985 besloot een echt bouwbedrijf op te richten: Ghelamco, een samentrekking van Gheysens, Lammers en Company. Lammers, dat was Willy Lammers, een vennoot die Gheysens had gevonden in Rumbeke. 

    Imperium in Polen

    Om goedkoop bouwmaterialen aan te kopen, trok Gheysens naar Polen, waar hij de basis legde voor zijn vastgoedimperium. Na de val van de Muur in 1989 zag hij daar meteen opportuniteiten.

    Terwijl het in België als klein bouwbedrijf niet gemakkelijk was om met de grote jongens mee te spelen, kon hij in Polen nog gemakkelijk zijn vlag planten. Visionair als hij was, kocht Gheysens er goedkoop gronden, om er vervolgens grote bouwprojecten uit de grond te stampen. Later zou hij hetzelfde doen in Kiev en Moskou. 

    Geruggensteund door West-Vlaamse investeerders groeide Ghelamco uit tot de belangrijkste speler op de kantorenmarkt in de Poolse hoofdstad: 1 op de 3 kantoren zijn in Gheysens’ handen. Het paradepaardje is de Warsaw Spire: een imposant complex van drie kantoortorens, goed voor 100.000 vierkante meter kantoorruimte. 

    Passie voor paarden

    Van een spreekwoordelijk paradepaardje is het maar een kleine stap naar echte paarden. Paul Gheysens is namelijk ook een paardenliefhebber. Via zijn Poolse connecties kon hij enkele Arabische volbloeden kopen, waaronder de topdekhengst QR Marc. 

    Wie zijn merrie kunstmatig wil laten bevruchten met zaad van QR Marc, betaalt daarvoor 8.000 euro. Het dier staat gestald in Knokke, in Gheysens’ stoeterij, Knocke Arabians, waar jaarlijks zo’n 80 à 100 veulens worden gekweekt.

    Ghelamco-arena

    Vanuit de paardenwereld kon Paul Gheysens uiteindelijk de stap zetten naar het Belgische vastgoed- en voetbalwereldje. Rond de eeuwwisseling was Ghelamco weliswaar al aardig actief geworden in België, onder andere met de bouw van een 6-sterrenhotel in Knokke. 

    Maar pas na een ontmoeting op Waregem Koerse kon Gheysens beginnen te dromen van zijn eerste landmark op Belgische bodem: de Ghelamco-arena. Bij de traditionele paardenrennen in Waregem was Gheysens burgemeester Daniël Termont (SP.A) van Gent tegen het lijf gelopen. Toen die vertelde dat de bouw van het nieuwe stadion van KAA Gent in het slop zat, wurmde Gheysens zich in het project. 

    Eerst deed Gheysens dat als financierder, ter vervanging van Optima, en daarna nam Ghelamco het project helemaal over. Zo werd het Arteveldestadion uiteindelijk de bekende Ghelamco-arena. Ghelamco bouwde het stadion in ruil voor de gronden die errond liggen. Gronden waarop de bouwpromotor kantoorgebouwen plantte en parkings aanlegde zodat die geld in het Ghelamco-laatje brengen.

    Jasper Jacobs

    Geldschieter van Antwerp

    Begin vorig jaar outte Paul Gheysens zich als de geldschieter van Antwerp. Sinds 2015 heeft hij samen met zijn twee zonen al miljoenen in de voetbalclub gepompt. "Ik zie het als een persoonlijke investering op de lange termijn", zei Gheysens daarover in een zeldzaam interview met De Tijd. “Mijn bedrijf Ghelamco heeft hier ook nooit iets mee te maken gehad", voegde hij eraan toe. Intussen heeft Ghelamco wel al een nieuwe tribune gebouwd, daarbij gesteund door de N-VA-burgemeester Bart De Wever.

    Hoewel hij geen echte voetbalfan is, ging Gheysens zich toch ook met het sportieve luik van Antwerp bemoeien. Hij haalde voormalig spelersmakelaar Luciano D’Onofrio binnen als nieuwe sportieve baas. Een connectie die hij later nog zou gebruiken...

    Anderlecht-kater

    Na zijn participatie bij Antwerp was de koophonger van Paul Gheysens nog niet gestild. Want tot het moment waarop Marc Coucke Anderlecht kocht, was Gheysens ook één van de kandidaat-kopers. Na maandenlang onderhandelen aasde hij eerst samen met mediabaas Wouter Vandenhaute op de Brusselse club. 

    Wegens verschillen in visie gingen Gheysens en Vandenhaute uit elkaar. Vervolgens gebruikte Gheysens’ zijn connectie met Luciano D’Onofrio. Als vriend van Roger Vanden Stock zette Gheysens D’Onofrio in als onderhandelaar. Maar zoals bekend ging een derde hond lopen met het been: Marc Coucke.

    Eurostadion-saga

    De overname van Anderlecht was Gheysens handig van pas gekomen, want Ghelamco is de drijvende kracht achter de (aanslepende) plannen voor het Eurostadion. Als eeuwige dealmaker had Paul Gheysens in 2016 voor een symbolische euro de hele site van Parking C aan de Heizel verworven. 

    Het is de bedoeling dat daar het stadion voor de Rode Duivels zal worden gebouwd. Het was ook de bedoeling dat deze arena het thuisstadion van Anderlecht zou worden... tot de Brusselse club een jaar geleden besliste om uit die plannen te stappen. 

    Gheysens heeft nog geprobeerd om die forse tegenvaller voor het veelgeplaagde bouwproject te counteren door een bod te doen op Anderlecht. Maar daar is hij op zijn beurt op de onverwachte counter van Marc Coucke gelopen.

    Couckenbak

    Marc Coucke en Paul Gheysens zijn enerzijds elkaars tegenpolen: de eerste zoekt graag de camera’s op terwijl de tweede zelden een interview geeft. Maar wat ze gemeen hebben, is een ongelooflijke zakelijke drive, die van beide heren ook vijanden heeft gemaakt.

    Toen Marc Coucke een appartementsblok in Knokke kocht dat hij wilde renoveren, bleek Gheysens daar twee appartementen in te hebben. Als mede-eigenaar moest hij dus zijn toestemming geven voor de renovatie. Gheysens heeft het zo lang getrokken dat de bouwvergunning dreigde te verlopen en Marc Coucke moest toegeven. De twee zijn dus niet beste vrienden.

    Vrienden vs vijanden

    Wel een vriend van Marc Coucke is Joris Ide. Deze West-Vlaamse ondernemer heeft zijn fortuin gemaakt met de verkoop van zijn bedrijven. Nu heeft Ide een grote hoeve in Knokke, recht over een eigendom van Paul Gheysens. Toen Ide daar 30 hectare wilde bijkopen, heeft Gheysens er alles aan gedaan om dat te voorkomen. Maar uiteindelijk heeft Ide toch aan het langste eind getrokken.

    Die vijandschap tussen Ide en Gheysens kan ook hebben meegespeeld bij de overname van Anderlecht. De deal tussen Coucke en Anderlecht kwam er plots toen Joris Ide op de voorgrond kwam. Volgens De Standaard hadden Coucke en Ide, terwijl ze samen op hotel zaten in Londen, het idee gekregen om Gheysens een loer te draaien. 

    Brugse Metten

    De laatste in het rijtje vijanden van Gheysens is Bart Verhaeghe. De belangen van beide ondernemers botsen op verschillende vlakken. Beiden zijn ze bouwpromotoren en beiden hebben belangen in het voetbal. Verhaeghe is het bekendst als voorzitter van Club Brugge en als de man achter Uplace, het winkelcentrum in Machelen dat net als het Eurostadion maar niet van de grond geraakt.

    Verhaeghe is ook ondervoorzitter van de voetbalbond. In die hoedanigheid heeft hij altijd duidelijk stelling genomen tegen het Eurostadion dat Ghelamco wil bouwen. Hij vindt dat Brussel zo'n stadion niet nodig heeft en dat de nationale ploeg in België moest rondreizen.

    Tegelijk vindt Verhaeghe dat zijn Club Brugge wel een nieuw stadion nodig heeft. Maar daar liep hij tegen de counter van Paul Gheysens. Alles leek in kannen en kruiken opdat de bouw van het stadion kon beginnen. De Vlaamse regering had het gewestelijk ruimtelijk uitvoeringsplan, kortweg GRUP, goedgekeurd. 

    Maar net op de vervaldag werd daartegen beroep aangetekend, door Ghelamco. Het bedrijf van Paul Gheysens bleek grond te bezitten waar het nieuwe stadion moet komen. Door dit beroep mag Verhaeghe zijn droom voor een nieuw stadion zeker tot 2022 opbergen.