In Europa is de vale gier behoorlijk zeldzaam, al is hij de laatste jaren met succes opnieuw uitgezet (foto: SE90/Wikimedia).

Zeldzame "mannelijke" gier legt een ei in een wildpark

Harold, een vale gier waarvan al 25 jaar lang gedacht werd dat hij een mannetje was, heeft het personeel van een Brits opvang- en kweekcentrum verstomd doen staan door voor het eerst een ei te leggen. Het centrum gaat nu op zoek naar een mannelijke partner om te kunnen kweken met Harold.  

Harold is een vale gier die al zo'n 25 jaar optreedt in shows met roofvogels. Deze winter had Harold echter vrijaf, en verbleef ze in de Eagle Heights Wildlife Foundation, een wildpark in Eynesford in het Engelse graafschap Kent, dat dieren opvangt en kweekprogramma's opzet voor bedreigde diersoorten.  

En wat deed Harold tijdens haar vrije winter? Ze legde een ei, en sloeg daarmee iedereen in het wildpark met verstomming.

De directeur van Eagle Heights, Jonathan Ames, zei aan de BBC dat Harold daarmee ineens erg belangrijk is geworden voor het voortbestaan van haar soort. Vale gieren komen voor in het zuidwesten van Azië, het Arabisch schiereiland en rond de Middellandse Zee. In het Verenigd Koninkrijk is de soort in de Middeleeuwen uitgeroeid, en ook in de Alpen komen bijna geen vale gieren meer voor, in Duitsland stierf de soort in de 18e eeuw uit. 

Vale gieren zijn wel met succes uitgezet in een aantal landen, onder meer in Italië en Frankrijk, en Eagle Heights wil nu ook gaan kweken met Harold om de nakomelingen uit te zetten in het wild. Vale gieren leggen in het wild één ei per broedseizoen, maar in gevangenschap gebeurt dat zelden. Het ei dat Harold nu heeft gelegd, is uiteraard niet bevrucht. 

Harold met haar ei (foto: Eagle Heights Wildlife Foundation).

DNA-test

De enige manier om het geslacht van een vale gier te bepalen is door een DNA-test, mannetjes en vrouwtjes zijn immers identiek van uitzicht en gedragingen. In Harolds geval werd de DNA-test uitgevoerd 25 jaar geleden in Tenerife, toen ze nog een kuiken was, en het resultaat luidde "mannelijk".  Bij vogels zijn dergelijke tests echter maar 80 procent accuraat, en 25 jaar geleden lag dat percentage waarschijnlijk nog lager. 

Het geslacht van Harold was sindsdien nooit in twijfel getrokken, aangezien ze tot nu nog nooit een ei gelegd had. In de eerste winter waarin ze niet optrad in roofvogelshows, maar in een vogelverblijf zat, was het evenwel meteen prijs. 

"Het is krankzinnig", zo zei directeur Ames. "We gaan er alles aan doen wat we kunnen om een mannelijke partner voor haar te vinden." Vale gieren vormen koppeltjes voor het leven, en dus is Ames nu in heel Europa op zoek naar een mannelijke partner. "Ze heeft heel haar leven alleen in de buurt van mensen doorgebracht, en dus kan het zijn dat ze een mannelijke vogel in het begin een beetje verwarrend vindt", zo zei Ames. "Maar het is zo'n goed nieuws, we moeten het voor haar proberen."

Het is de eerste keer dat Harold de winter in een vogelverblijf doorbrengt (foto: Eagle Heights Wildlife Foundation).

Hoogtevrees

"Harold is hier een echte persoonlijkheid, en ze is de favoriet van veel mensen", zei Ames. Harold raakte bekend als de enige roofvogel die hoogtevrees heeft. Gieren leggen enorme afstanden af waarbij ze vooral "zweefvliegen", en ze gebruiken thermiek - opstijgende warme lucht - om vanop grote hoogten het landschap af te speuren naar kadavers. Maar Harold moet daar niet van weten: "Het heeft lang geduurd voor ze begon te vliegen, en zelfs nu vliegt ze zelden meer dan 60 centimeter boven de grond", aldus Ames. 

Over de vraag of Harold een andere naam moet krijgen, wordt nu gediscussieerd bij de Eagle Heights Wildlife Foundation. Het wildpark telt, naast andere dieren, zo'n 120 vogels en bestaat iets langer dan 21 jaar. 

Harold strekt wel graag eens haar vleugels uit maar ze is geen fan van grote hoogten (foto: Picasa).