2012 HZ84 en 2012 HE85, gefotografeerd op 5 december 2017 NASA/JHUAPL/SwRI

New Horizons maakt verste foto ooit in ons zonnestelsel

Een wazige afbeelding van twee objecten in de uiterste regionen van ons zonnestelsel: het is de verste foto ooit gemaakt, op een afstand van maar liefst 6,12 miljard kilometer van de aarde, nog voorbij de dwergplaneet Pluto. Auteur: de ruimtesonde New Horizons.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA lanceerde New Horizons in 2006 voor een missie naar Pluto. Negen jaar later arriveerde New Horizons bij zijn eindbestemming en stuurde hij gedetailleerde beelden en informatie door. Die toonden voor het eerst in de geschiedenis details over de dwergplaneet en zijn manen. Over Pluto was tot dan vrijwel niks bekend, New Horizons bood wetenschappers heel wat inzichten en onderzoeksmateriaal.

Na afloop van de Pluto-missie besliste de NASA om New Horizons nóg verder de Kuipergordel in te sturen, een gebied van miljarden kometen en andere objecten aan de rand van ons planetenstelsel. Het beoogde doel: 2014 MU69, een object op zowat 1,6 miljard kilometer voorbij Pluto. New Horizons moet die bestemming op 1 januari 2019 bereiken.

6,12 miljard kilometer van de aarde

Op zijn reis naar 2014 MU69 heeft New Horizons foto's gemaakt van andere objecten. Op 5 december 2017 kiekte de Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) van New Horizons de sterrencluster "Wishing Well" ("wensput") en schreef geschiedenis. De sonde bevond zich toen op een afstand van 6,12 miljard kilometer van de aarde, de verste afstand waarop een sonde ooit in ons zonnestelsel een foto geeft gemaakt.

Niets staat stil als je 1,1 miljoen kilometer per dag in de ruimte aflegt. Amper enkele uren na die foto legde New Horizons de objecten 2012 HZ84 en 2012 HE85 vast op de gevoelige plaat. Het nieuwe record van "verste foto ooit gemaakt".

(lees verder onder de foto's)

"Wishing Well"-sterrencluster, gefotografeerd op 5 december 2017 NASA/JHUAPL/SwRI
2012 HZ84 en 2012 HE85, gefotografeerd op 5 december 2017 NASA/JHUAPL/SwRI

"Missie staat bol van de primeurs"

"De missie van New Horizons staat bol van de primeurs: de sonde is de eerste die Pluto exploreerde, de eerste die de Kuipergordel bestudeert, de snelste sonde ooit. En nu zijn we erin geslaagd om beelden in de ruimte te maken, verder van de aarde verwijderd dan eender welk ander ruimtetuig dat ooit gedaan heeft", zegt Alan Stern, projectleider van de New Horizons-missie bij het Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, VS.

De NASA heeft New Horizons momenteel in een soort slaapstand geplaatst. Op 4 juni wordt de sonde weer geactiveerd om zijn missie richting 2014 MU69 voort te zetten.

De vorige "verste foto ooit gemaakt" dateert van 14 februari 1990. Toen maakte de ruimtesonde Voyager 1 "Pale blue dot", een composietfoto waarop de aarde als een héél klein stipje te zien is (spot het op onderstaande afbeelding). Afstand: 6,06 miljard kilometer tot de aarde.

NASA/JPL-Caltech

Meer lezen?

Epihunter.com