"Kon Ken nog meer homo zijn? Ik denk het niet!"

"Ken, Barbie’s vriendje, is een gladgeschoren, atletisch ogende jongen, zo knap als een prins. De nieuwe Ken is erg MTV geworden. Zijn bruine haren werden opgelicht met blonde lokken. En daarnaast, hij heeft nu ook een ring in zijn linkeroor." Voor The New York Times was er midden februari 1993 tijdens de aankondiging van een internationale speelgoedbeurs in New York geen vuiltje aan de lucht, toen de nieuwe look van Ken besproken werd. De nieuwe Ken werd immers op deze beurs wereldwijd voorgesteld. Maar uiteindelijk zou "Earring Magic Ken" als een van de grootse blunders in de speelgoedgeschiedenis omschreven worden.

Aanvankelijk was er dus geen vuiltje aan de lucht. "Dit is echt wel een grote doorbraak. Dit hadden we enkele jaren geleden niet aangedurfd. Maar tegenwoordig zie je almaar meer mannen met een oorring. Ze worden zo almaar meer aanvaard. En zo hebben we ook Ken een update gegeven", aldus Lisa McKendall, marketingmanager bij speelgoedfabrikant Mattel 25 jaar geleden in The New York Times.

Toch was het niet zozeer de oorring die de aandacht trok. Al snel merkten diverse nieuwsmedia op dat "de neplederen outfit in glanzende kleuren, inclusief een nauwsluitende broek, met een accessoire rond de nek dat verdacht veel op een seksspeeltje lijkt, Ken eerder iemand voorstelt die er een hobby van maakt bepaalde nachtclubs in New York en Los Angeles te bezoeken". De interesse van de homogemeenschap was gewekt en plots vloog "Earring Magic Ken" over de toonbanken. Op tweedehandsbeurzen werd zelfs tot 4 keer meer betaald voor Ken dan hij origineel aanvankelijk geprijsd stond.

Dit was zeker niet de bedoeling van Mattel, toen ze de nieuwe Ken lanceerden. Het bedrijf had zich immers gebaseerd op de bevindingen van een workshop met jonge meisjes die vonden dat Ken er wel wat "cooler" mocht uitzien. Dat de uitwerking van dat idee uiteindelijk de suggestie van een penisring zou oproepen, daar had de creatieve denktank van Mattel duidelijk niet bij stilgestaan.

Columnist en schrijver Dan Savage vatte de reacties op de nieuwe Ken als volgt samen: "Ken heeft altijd een homoseksuele trek gehad. Maar hij zag er nooit meer homo uit dan nu met een homoseksueel seksspeeltje rond zijn nek, niet? Het is vreemd dat Mattel dacht dat de oorring het onderwerp van gesprek zou zijn." Volgens Savage in een opiniebijdrage in Chicago Reader in juli 1993 werd de penisring in bepaalde homomilieus graag gedragen als uiterlijk accessoire, waardoor homo’s hun seksuele voorkeur konden duidelijk maken.

Het noopte Mattel ertoe om meer uitleg te geven: "Het is helemaal geen penisring. Het is een halsketting! Het geeft de band aan die hij heeft met Barbie. Wees nu toch serieus, alsof we een pop die bedoeld is voor kleine meisjes zouden voorzien van iets wat totaal onaanvaardbaar is. Nee, Ken ziet er uit zoals kleine meisjes zien bij hun vaders, hun broers en ooms. Zij willen Ken zien dragen wat zij dragen." Maar "Earring Ken" bleef "Gay Ken", en de pop kwam zelfs ter sprake in het populaire praatprogramma van Jay Leno.

Uiteindelijk besliste Mattel om de nog aanwezige Ken-poppen uit de winkelrekken te halen. "Een homopop bedoeld voor kinderen is immers niet iets waarmee je uitpakt in bepaalde delen van de VS", aldus auteur Matt Haig in zijn boek "Brand failures" uit 2003.

"Earring Magic Ken" werd een van de best verkopende poppen van Mattel. Maar hoeveel er juist verkocht zijn en of deze pop de absolute nummer één is, dat kwam nieuwswebsite How Stuff Works ook midden vorig jaar niet te weten: "Hoe we ook aangedrongen hebben, er kwam maar geen antwoord van Mattel." Blijkbaar was de "misinterpretation" nog altijd niet volledig verteerd.

Haig besloot alvast in zijn boek: "Eens zoveel mogelijk poppen uit de winkels gehaald waren, keerde de rust rond Ken terug en kon Barbie weer wat rustiger slapen, met het besef dat Ken nog altijd geïnteresseerd was in haar"…