Martyn Fletcher

Nieuw-Zeeland bestrijdt wilde konijnen met dodelijk virus

Nieuw-Zeeland lanceert een dodelijk virus om komaf te maken met een wilde konijnenplaag. De maatregel komt er omdat de dieren te veel overlast veroorzaken volgens de overheid. Velen zijn opgelucht met de beslissing, maar anderen maken zich zorgen.

RHDV1-K5: zo heet het virus dat de Nieuw-Zeelandse overheid gaat verspreiden vanaf volgende maand. Ze wil daarmee een einde maken aan een konijnenplaag die het land momenteel teistert. Het doel is om 40 procent van de bestaande konijnenpopulatie uit te roeien.

Nieuw-Zeeland voert deze drastische maatregel in omdat de wilde konijnen veel overlast veroorzaken. Vooral de boeren ondervinden veel problemen. De konijnen eten het gras van het vee op en beschadigen landbouwgrond doordat ze overal holen graven. Ze vernielen bovendien privaat en publiek eigendom.

Prijskaartje van 60 miljoen euro

Het ministerie van Landbouw noemt het "een van de ernstigste plagen van Nieuw-Zeeland". De ravage die de wilde konijnen aanrichten, komt elk jaar neer op een productieverlies van ongeveer 40 miljoen euro. De preventieve maatregelen kosten jaarlijks zo'n 20 miljoen euro. Goed dus voor een prijskaartje van zo'n 60 miljoen euro.

Veel landbouwers halen nu opgelucht adem, maar niet iedereen is even blij met de beslissing. Zo heeft de Nieuw-Zeelandse Vereniging voor preventie van dierenleed laten weten aan BBC dat het zich zorgen maakt over de effecten van de maatregel. De vereniging vreest dat de besmette dieren pijn zullen lijden. Ze vragen om meer humane methoden.

De vereniging is bovendien bang dat het virus ook tamme konijnen zal treffen. Maar volgens de overheid zal dat niet het geval zijn. Ze verwijst daarvoor naar Australië, waar het virus vorig jaar werd gelanceerd en tot nu toe geen ongewilde slachtoffers heeft veroorzaakt. Mensen moeten hun konijnen wel vaccineren tegen het virus. Voor andere diersoorten hoeft dat niet, want die zijn immuun voor het virus.

Het is niet de eerste keer dat Nieuw-Zeeland te kampen krijgt met een konijnenplaag. In 1997 werd er ook een virus verspreid om de wilde konijnenpopulatie in te krimpen. Maar na meer dan 20 jaar hadden de dieren daar een sterke weerstand tegen opgebouwd. De introductie van een nieuwe variant van dat virus, het RHDV1-K5, moet vandaag een oplossing bieden voor dat probleem.