Limburgse wetenschappers ontdekken hoe zwangerschaps­vergiftiging ontstaat

Na meer dan 12 jaar onderzoek zijn wetenschappers van de Universiteit Hasselt en het Ziekenhuis Oost-Limburg erin geslaagd om het mechanisme te doorgronden dat  zwangerschaps­vergiftiging veroorzaakt. De bloedvaten van de moeder zouden verkeerd op de zwangerschap reageren.

Zwangerschapsvergiftiging of pre-eclampsie is een complicatie die kan optreden bij de zwangerschap. Het verschijnsel veroorzaakt hoge bloeddruk en verstoort de functies van de lever, nieren en andere organen. Het kan er ook toe leiden dat de vrucht minder snel groeit.

Zwangerschapsvergiftiging kan voor de moeder levensbedreigend zijn en is daarom een reden om de zwangerschap vervroegd te beëindigen. De precieze oorzaak is onbekend, maar algemeen wordt aangenomen dat de bloedvaten van de moeder een rol spelen.

3 liter extra vocht

Een zwangerschap vereist namelijk een grote aanpassing van de bloedbaan. Om de moederkoek te kunnen bevoorraden waarin de vrucht groeit, moet het lichaam van de moeder 3 liter extra vocht aanmaken. Dat vocht is voornamelijk bloed dat als voedsel en zuurstof moet dienen voor de vrucht.

Om dat extra vocht - bloed - te kunnen transporteren, moeten de bloedvaten zich aanpassen. Wetenschappers gaan ervan uit dat bij vrouwen die zwangerschaps­vergiftigings­verschijnselen vertonen, de bloedvaten zich verkeerd aanpassen. De onderzoekers uit Limburg hebben nu bewijs gevonden dat die these klopt.  

Verstijfde bloedvaten

Om 3 liter extra vocht te kunnen transporteren, moeten de bloedvaten zich openzetten. Als dat niet gebeurt, dan gaat de bloeddruk omhoog en raken organen overbelast. De onderzoekers uit Limburg hebben ontdekt dat bij vrouwen met zwangerschapsvergiftiging de bloedvaten zich niet hadden opengesteld, maar verstijfd waren.    

Bloedvaten ontvangen het signaal dat ze zich moeten verwijden vanuit de moederkoek. Maar de bloedvaten van vrouwen met zwangerschaps­vergiftiging begrijpen het signaal blijkbaar verkeerd, of krijgen verkeerde signalen toegestuurd. 

Onderzoek bij meer dan 1.500 vrouwen

De onderzoekers uit Limburg zijn tot hun ontdekking gekomen nadat ze jarenlang de resultaten vergeleken hadden van metingen van het hart- en vaatstelsel bij meer dan 1.500 zwangere vrouwen. Ze stellen hun studie in april voor op een internationaal congres in het Britse Cambridge.     

De studie is uitgevoerd door dr. Sharona Vonck en prof. dr. Wilfried Gyselaers, alle twee verbonden aan de Universiteit Hasselt en het Ziekenhuis Oost-Limburg.