Video player inladen ...

Vriend en collega Thomas Hertog over Stephen Hawking: "Een unieke menselijke prestatie, een triomf van wilskracht"

Onze landgenoot Thomas Hertog, natuurkundige aan KULeuven, was jarenlang bevriend met Stephen Hawking. "De combinatie van Hawkings wetenschap, zijn menszijn en zijn tomeloze inzet voor de popularisatie van de wetenschap maken hem tot zo’n unieke figuur."

Beluister hier het volledige gesprek met Thomas Hertog

Thomas Hertog leerde Stephen Hawking kennen als student. Hij trok eind de jaren ’90 naar Cambridge om er een doctoraat rond de kosmologie te schrijven. “Er was meteen een inhoudelijke klik”, zegt Hertog in het Radio1-programma De Ochtend. “Als student was ik zeer geïnteresseerd in grote filosofische vragen. 'Waar komen we vandaan?' 'Hoe zit het heelal in elkaar?'. Tegelijkertijd had ik iets met wiskunde en ik voelde meteen dat die twee zaken bij Stephen enorm samenkwamen”.

Getraind om zeer conceptueel, zeer abstract, eigenlijk in geometrische termen te denken

Thomas Hertog, natuurkundige KULeuven

Hertog en Hawking zouden 20 jaar blijven samenwerken. Hij heeft ook de evolutie van de ziekte van Hawking van dichtbij meegemaakt. “Zijn ziekte heeft zijn aard van wetenschapsbedrijving beïnvloed”, zegt Hertog. “Na het begin van de jaren ’80 kon Hawking niet meer onafhankelijk wiskundige berekeningen maken. Maar vanaf de jaren ’70 had hij zich al getraind om zeer conceptueel, zeer abstract, eigenlijk in geometrische termen te denken”.

Hawking had ook een speciaal systeem uitgewerkt met zijn doctorandi. “Hij werkte er nauw mee samen en gebruikte ze al een keer om de meer technisch wiskundige kant van de zaak uit te zoeken”, zegt Thomas Hertog. “Hij had eigenlijk een eenvoudig systeem om doctorandi aan te nemen. Er bestaat in Cambridge al jaren een masterjaar. Hawking nam elk jaar de beste student aan van dat masterjaar. Het ene jaar vroeg hij die student om op ‘zwarte gaten’ te werken en het volgende op de ‘oerknal’. Zo wisselde hij af.”, verduidelijkt Hertog.

Achter zijn leven schuilt een unieke menselijke prestatie, een triomf van wilskracht over noodlot en lijden

Thomas Hertog, natuurkundige KULeuven

Hertog ziet Hawking als één van de grootste wetenschappers van deze tijd. “Zijn wereldwijde beroemdheid overstijgt het zuivere wetenschappelijke. Achter zijn leven schuilt een unieke menselijke prestatie, een triomf van wilskracht over noodlot en lijden. Het is de combinatie van zijn wetenschap, zijn menszijn en zijn tomeloze inzet voor de popularisatie van de wetenschap die hem tot zo’n unieke figuur maakt”.  

Veel gevoel voor humor

Ook voor wetenschapskenner Lieven Scheire is Hawking één van de grootste wetenschappers van deze tijd. Hawking legde een fantastisch wetenschappelijk parcours af, ondanks of net dankzij zijn ziekte. "Hawking wist dat er weinig tijd was. Zijn gebetenheid en drive om altijd voor het maximale te gaan en alles uit zo'n korte tijd te halen, heeft hem geweldig geholpen", zegt Scheire op Studio Brussel.

Scheire haalde ook de humor van Hawking aan. De wetenschapper was voor zijn communicatie voor een groot deel afhankelijk van een spraakcomputer. Scheire citeerde de eerste zin van Hawkin met deze computer: "Hello, please excuse my American accent".