Een microplastic vezel in de zee. (Foto: M.Danny25/Wikimedia Commons)

Vervuiling van de zeeën door microplastics mogelijk erger dan gedacht

Vervuiling van de zeeën door microplastics is mogelijk erger dan tot nu werd aangenomen, zeggen Britse onderzoekers. Ze onderzochten rivierbeddingen, en stelden vast dat grote hoeveelheden microplastics wegspoelen bij overstromingen, en zo in zee terechtkomen. Een aantal van de plastic deeltjes zijn zo klein dat ze bij metingen in oceanen onopgemerkt zouden blijven, en dus is de vervuiling van de oceanen mogelijk nog erger dan tot nu vastgesteld werd. 

Onderzoekers van de Universiteit van Manchester hebben op  veertig plekken het riviersediment in de omgeving van Manchester onderzocht.

Overal werd microplastic aangetroffen, op een plaats zelfs meer dan een half miljoen plasticdeeltjes in 1 vierkante meter van 10 centimeter diepte. Dat is volgens de onderzoekers het hoogste aantal deeltjes dat ooit gevonden is in zo’n klein volume sediment.

Microplastics in sedimenten uit de Elbe, de Mosel, de Neckar en de Rijn. Niet alle items zijn plastic, de witte pijl in C wijst op aluminiumfolie, in D op glazen bolletjes en zand. De witte balk onderaan is 1 millimeter.  (Illustratie: Martin Wagner et al, Environmental Sciences Europa 26)

Wegspoelen

Hoewel bekend is dat de meeste microplastics via rivieren in de zeeën en oceanen belanden, was toe nu toe weinig bekend over hun gedrag in stroomgebieden van rivieren, zei hoogleraar geologie Jamie Woodward aan het persbureau IPS. “Daarom hebben we onderzoek gedaan in rivierbeddingen, waar misschien de belangrijkste oorzaak van het probleem ligt.”

De onderzoekers namen hun eerste stalen voor de overstromingen in de winter van 2015 en 2016. Door die overstromingen kwamen delen van Noord-Engeland, Noord-Ierland en Wales onder water te staan. Na de overstromingen bleek 70 procent van de plasticdeeltjes uit de rivierbeddingen te zijn verdwenen. Ook was de plasticvervuiling op zeven andere plaatsen nabij de waterstromen verdwenen.

Overstroming in Wales.

Te kleine deeltjes

De onderzoekers concluderen dat rivieren de capaciteit hebben zichzelf schoon te maken, maar dat er waarschijnlijk meer plasticdeeltjes in de oceanen belanden dan tot nu toe werd aangenomen. De onderzochte rivieren en stroompjes monden uiteindelijk allemaal uit in de Ierse Zee tussen Groot-Brittannië en Ierland.

Een deel van de gevonden microplastics was zo klein, dat ze onopgemerkt zouden blijven bij metingen in oceanen, waarvoor doorgaans methoden worden gebruikt die alleen de grotere deeltjes opvangen, zei Woodward.

Groot-Brittannië heeft dit jaar het gebruik van microplastics in cosmeticaproducten verboden. De onderzoekers zijn van plan te testen in hoeverre dit verbod invloed heeft op de microplasticvervuiling.

Het onderzoek is deze week gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift "Nature Geoscience".