Het ISS dat in 2028 buiten dienst zal gesteld worden. (Foto: NASA)

Wat na het ISS? Chinese "Dromen van de hemel" en opblaasbare ruimtehabitats

In 2028 zal de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA het International Space Station buiten dienst stellen en het gecontroleerd in de oceaan laten storten. Waar zullen astronauten en eventuele ruimtetoeristen dan terecht kunnen voor een verblijf in de ruimte?

Volgende maand zal het Chinese Tiangong-1 ruimtestation waarschijnlijk neerstorten op de aarde. Het is dan ook nooit de bedoeling geweest dat Tiangong-1, net als zijn opvolger Tiangong-2, een permanent ruimtestation zou worden. De Tiangongs zijn prototypes waar de Chinezen een aantal technologieën willen mee uittesten voor hun andere plannen.    

Het Chinese "Grote Modulaire Ruimtestation"

Een model van het Chinese Grote Modulaire Ruimtestation (Illustratie: Alchetron).

De Chinezen willen immers een groter bemand ruimtestation opzetten van zo'n 80 tot 100 ton, zowat een vijfde van de massa van het ISS, dat ongeveer zo groot zal worden als het vroegere Russische MIR-station.

Het station wordt samengesteld uit een aantal modules, met namen die meestal naar de hemel verwijzen. Zo heet de kernmodule Tianhe-1, "Harmonie van de hemelen", het vrachtschip Tianzhou-1 is het "Hemelse vaartuig", en de modules voor wetenschappelijke experimenten heten respectievelijk Wentian, "Zoektocht naar de hemel", en Mengtian, "Dromen van de hemel". 

De datum waarop het ruimtestation operationeel zou moeten zijn, is al een aantal keer uitgesteld. Nu hopen de Chinezen het station in 2022 in dienst te kunnen nemen. Het station zou zo'n tien jaar moeten meegaan.  

Deep Space Gateway

Een voorstelling van Deep Space Gateway in de buurt van de maan, met op de achtergrond de aarde (Illustratie: NASA).

De NASA en haar internationale partners plannen een vervanging voor het ISS als dat in 2028 afgedankt wordt.

Het nieuwe station, Deep Space Gateway, wordt kleiner dan het ISS, maar het zal verder van de aarde af liggen dan het ISS. Het is de bedoeling dat het in een baan om de aarde komt in de buurt van de maan. Gehoopt wordt dat de gateway een uitvalsbasis wordt voor missies naar Mars vanaf 2030.

De opblaasbare ruimtehabitat B330

Een voorstelling van twee aan elkaar gekoppelde B330's, met zonnepanelen en ruimteschepen (Illustratie: Bigelow).

De B330 is een opblaasbare ruimtehabitat die ontwikkeld wordt door Bigelow Aerospace. 

De opblaasbare huid wordt zo'n 30 centimeter dik, en volgens Bigelow biedt ze een betere bescherming tegen straling en ballistische projectielen dan het onbuigzame oppervlak van het ISS. Bovendien zou de verhouding tussen gewicht en bruikbare ruimte van de buigzame B330 veel beter liggen dan bij een rigide module. 

Bigelow heeft een overeenkomst gesloten met United Launch Alliance om in 2024 een B330 te lanceren. 

B330's zouden ook op een planeet gebruikt kunnen worden, en verschillende modules kunnen dan aan elkaar gekoppeld worden (Illustratie: Bigelow)..

Axiom's privé-ruimtestation

Een voorstelling van het ruimtestation van Axiom (Illustratie: Axiom).

Het privé-bedrijf Axiom heeft plannen om modules te lanceren die vastgemaakt worden aan het huidige ISS, maar in een lage baan om de aarde blijven, nadat het ruimtstation gesloten is. 

Axiom hoopt inkomsten te verwerven uit ruimtetoerisme en door het station te gebruiken als een productieruimte voor zaken als kleine satellieten. Sommige producten zouden terug naar de aarde gebracht kunnen worden: zo hebben optische glasvezels die in een lage zwaartekracht gemaakt zijn, geen imperfecties. 

Een Russisch ruimtehotel

In 2017 kondigde het Russische ruimteagentschap plannen aan om een vijfsterren luxe-suite toe te voegen aan het ISS. 

Tot de faciliteiten zouden extra grote ramen behoren, fitnesstoestellen en wifi, en er zou ook mogelijkheid zijn voor een ruimtewandeling onder begeleiding van een kosmonaut. 

Een maand in "Hotel ISS", ruimtewandeling inclusief, zou zo'n 49 miljoen euro kosten. De lancering van de eerste luxe-module is gepland voor 2021.

Zicht op de aarde vanuit de Cupola, een observatiemodule die door de ESA in het ISS geïnstalleerd werd (Foto: NASA).