ESA

KU Leuven werkt mee aan nieuwe ruimtemissie van ESA

Wetenschappers van de KU Leuven gaan in opdracht van het Europese ruimte-agentschap ESA mee de atmosfeer van exoplaneten bestuderen. De missie krijgt de naam ARIEL en wordt in 2026 gelanceerd.

ARIEL is gekozen uit 3 kandidaat-missies en is ontwikkeld door een consortium van meer dan 60 instituten uit 15 landen. Een daarvan is het Instituut voor Sterrenkunde van de KU Leuven, dat heeft toegekeken op het ontwerp van het ruimtetuig en dat onderdelen zal leveren voor de telescoop en andere instrumenten.  

1.000 exoplaneten

ARIEL wordt in 2026 gelanceerd vanop de lanceerbasis van Kourou in Frans-Guyana. Het ruimtetuig zal de atmosfeer van een 1.000-tal exoplaneten bestuderen, of planeten buiten ons zonnestelsel. Die exoplaneten variëren van gasplaneten met de grootte van Jupiter of Neptunus tot zogenoemde super-aardes, tot vaste planeten die tot 10 keer de massa van de aarde hebben. 

Sommige van de exoplaneten die ARIEL zal bestuderen liggen in een zone rond hun moederster waar de temperatuur ideaal is om leven te herbergen. Maar de meeste exoplaneten liggen in een zone dicht bij hun moederster waar het warm tot heet is, en waar de kans op leven zo goed als onbestaande is.

Kennis over ontstaan van planeten

ARIEL moet trouwens niet op zoek gaan naar leven, maar wel de chemische samenstelling van de atmosfeer bestuderen. Wetenschappers hopen aan de hand van die gegevens onder meer te begrijpen hoe planeten ontstaan.