Video player inladen ...

Plasticsoep blijkt veel groter dan tot nog toe gedacht

Er drijft minstens 4 keer meer plastic in de Stille Oceaan dan tot nog toe werd gedacht. Dat blijkt uit een onderzoek van The Ocean Cleanup dat vandaag verschenen is in Scientific reports. Alles samen drijft zo'n 79.000 ton plastic op een drijvende afvalbelt die 50 keer zo groot is als België.

Elk jaar produceren we zo'n 320 miljoen ton plastic per jaar. Een deel van dat plastic belandt op termijn in de oceaan. De elementen breken het daarna af in steeds kleinere stukjes, maar helemaal verdwijnen doet het niet. Via oceaanstromingen komen die grote en kleine stukjes plastic samen op een grote drijvende vuilnisbelt in het midden van de Stille Oceaan: de zogenoemde plasticsoep, of Great Pacific Garbage Patch in het Engels*.

De plasticdeeltjes worden niet helemaal afgebroken, maar vinden wel hun weg naar de voedselketen. De kleine drijvende deeltjes worden opgegeten door kwallen of vissen, die op hun beurt weer worden opgegeten door grotere zeedieren of vogels. Drijvende plastic zakken worden bijvoorbeeld door zeeschildpadden al eens aanzien als een kwal. Sommige dieren overlijden onmiddellijk aan de inname van die plastics, andere worden langzaam vergiftigd.

Lees verder onder de foto

© Drew Alitzer Photography 2016

The Ocean Cleanup kent u misschien van de Nederlandse stichter en uitvinder Boyan Slat (foto boven). Die jongeman wil met zijn uitvinding het plastic uit de oceanen vissen. Al krijgt het project ook wat tegenkanting van wetenschappers die niet geloven dat het een oplossing is. Onder meer het Amerikaanse NOAA, de National Oceanic and Atmospheric Administration, ziet geen heil in technische, mechanische oplossingen voor het probleem.

Wetenschappers van The Ocean Cleanup hebben nu in kaart gebracht hoe groot het probleem eigenlijk is. Volgens hun studie die gepeerreviewd is en is verschenen in Scientific Reports is het probleem veel groter dan tot nu werd gedacht. Volgens het onderzoek drijft minstens 79.000 ton plastic op een gebied van 1,6 miljoen vierkante kilometer, dat is 50 keer zo groot als België.

Minstens 4 keer groter dan gedacht

De cijfers zijn minstens 4 keer (en maximaal 16 keer) hoger dan wat tot nog toe werd gedacht. De reden voor het grote verschil met voorgaande studies ligt volgens de wetenschappers aan hun meetmethode die ze veel nauwkeuriger noemen en bovendien meer oog heeft voor grotere stukken plastic. Daarmee worden stukken plastic bedoeld die groter zijn dan 50 centimeter.

Uit de nieuwe gegevens blijkt dat ruim de helft van alle plastic in de plasticsoep zo groot is. De meeste schattingen tot nog toe zijn gebaseerd op kleinere metingen met sleepnetten dicht bij het wateroppervlak. Deze nieuwe studie heeft monsters genomen met 30 schepen tegelijk met grotere netten. Daarnaast hebben ze de analyses van de sleepnetten vergeleken met luchtbeelden.

Lees verder onder de video

Video player inladen ...

Volgens Boyan Slat hebben de resultaten van het onderzoek grondig bijgestuurd hoe er naar de plasticsoep wordt gekeken. "Toen het verhaal van de drijvende vuilnisbelt voor het eerst naar buiten kwam in de jaren 90, leek het wel alsof het om een groot eiland van plastic ging waarop je kunt stappen", zegt hij in een videoboodschap.

"In de loop der jaren is dat door meer onderzoek gekeerd naar kleine drijvende snippers plastics die de grootte zijn van confetti en die je nauwelijks nog kunt zien." Het nieuwe onderzoek toont aan dat de waarheid ergens in het midden ligt. "Het is niet alleen de grootte van confetti, er zijn ook vele grote stukken plastic."

Slat is van plan om de data te gebruiken om zijn project om tegen 2050 het plastic uit te oceanen te halen bij te sturen. "We kunnen ermee onze opkuistechnologie verbeteren", zegt hij daaroven. "Bovendien geeft de data ons ook een startpunt. We kunnen met bijkomend onderzoek nu ook nagaan hoe goed onze opkuis vooruitgaat."

*De plastieksoep in de Stille Oceaan is niet de enige drijvende vuilnisbelt op de oceanen. Er zijn nog 4 andere vuilnisbelten, één in elke cirkelvormige zeestroming. Die in de Stille Oceaan is wel veruit de grootste.