Matt Hartman

"Raketman" Mad Mike schiet zichzelf dan toch de lucht in met zelfgebouwde raket

Na maanden van uitstel en mislukte pogingen heeft hij het dan toch gedaan. Afgelopen zaterdag schoot de zelfverklaarde rocket scientist Mike Hughes zichzelf de lucht in met een raket die hij zelf gebouwd had. Het is een onderdeel van zijn levensmissie: proberen aan te tonen dat de aarde een platte schijf is.

"Mad" Mike Hughes (61), een excentrieke limochauffeur uit Apple Valley, Californië, is een aanhanger van de zogenoemde"flat earth"-theorie. Hij gelooft dat de aarde geen ronde bol is, maar wel een platte schijf, zoals een frisbee. En hij spaart kosten noch moeite om dat te bewijzen: hij wil een stoomraket bouwen waarmee hij de ruimte in kan, om van daar de aarde met eigen ogen te aanschouwen.

Oorspronkelijk wilde Hughes in november al een testvlucht uitvoeren met zijn Liberty One, maar die kon niet doorgaan, ook andere pogingen nadien zijn mislukt. Het leverde hem hoongelach op, maar Hughes is een volhouder. Afgelopen zaterdag is het hem dan toch gelukt. Plaats van het gebeuren: Amboy, een stadje in de Mojave-woestijn in Californië. Een filmpje van het hele gebeuren staat op de Facebook-pagina van Hughes.

"Ik heb het toch maar gedaan"

Vanop een lanceerplatform dat hij zelf gebouwd had tegen zijn mobilhome, lanceerde Hughes zichzelf iets na 15 uur plaatselijke tijd de lucht in, gehuld in een ruimtepak. De raket -in groen en wit, en met het opschrift "Flat Earth"- schoot verticaal omhoog en bereikte 1.875 feet, omgerekend zowat 570 meter, voor de zwaartekracht te sterk werd. Volgens zijn assistent bereikte Hughes een maximumsnelheid van 350 miles per hour, omgerekend zo'n 560 kilometer per uur.

Hughes opende dan een eerste parachute, maar omdat hij te snel daalde, moest hij een tweede openen. Hij landde uiteindelijk met een harde smak op de grond. Hij liep lichte verwondingen op. "Ben ik blij dat ik het gedaan heb? Ja, denk ik. Ik zal het morgen wel voelen, ik zal wel niet uit mijn bed geraken. Maar ik kan vanavond tenminste naar huis gaan, iets eten en mijn katten zien", zei Hughes meteen na de landing.

Nadat hij onderzocht was in het ziekenhuis, klonk het dat hij opgelucht was. "Ik ben het beu dat mensen zeggen dat ik koudwatervrees heb, dat ik geen raket gebouwd heb. Ik ben het beu. Ik heb het toch maar gedaan."

Matt Hartman

Met een gasballon de ruimte in?

Hughes gaat vaak in de clinch met critici op sociale media zoals Facebook. Hij zegt altijd dat het níet zijn missie is om te bewijzen dat de aarde plat is. "Geloof ik dat de aarde eruitziet als een frisbee? Ik denk het wel. Maar weet ik het zeker? Nee. Dat is de reden waarom ik de ruimte in wil."

Dat is zijn uiteindelijke doel. Hij wil een "Rockoon" bouwen, een raket die door een gasballon de atmosfeer moet bereiken. De raket moet vervolgens losgekoppeld worden van de ballon en aangestoken. Hughes wil minstens 68 miles hoog geraken, zowat 109 kilometer. De missie zou nog dit jaar gerealiseerd moeten worden. Het project wordt gevolgd door een filmploeg die er een documentaire over wil maken.

En het is niet de enige ambitie van Hughes: hij wil ook gouverneur van Californië worden. Het papierwerk ligt al klaar. "Het is geen grap, ik wil dat doen", luidt het.