AP2007

NAVO-land Kroatië gaat oude F-16's uit Israël kopen en laten moderniseren

Het zou gaan om het grootste defensiecontract van Kroatië sinds de onafhankelijkheid. Het land is op de Balkan in een mini-bewapeningswedloop verwikkeld met Servië, dat vliegtuigen uit Rusland koopt.

De deal moet nog worden goedgekeurd door de Kroatische regering, maar dat zou slechts een formaliteit zijn. Wel zou het gaan om het grootste defensiecontract van de voormalige Joegoslavische deelrepubliek sinds de onafhankelijkheid in '91.

Kroatië zal van Israël twaalf F-16-gevechtsvliegtuigen kopen. Die zullen wel door Israëlische bedrijven een modernisering krijgen. Daarna zouden ze de verouderde Kroatische MiG-21's van Russische makelij vervangen. Israël beschikt over veel F-16's, maar die worden nu geleidelijk vervangen door Amerikaanse F-35's of Joint Strike Fighters.

De aankoop en de upgrade zouden ongeveer 500 miljoen dollar kosten. De Zweedse luchtvaartgroep Saab dong ook naar het Kroatische contract, maar dan met nieuwe vliegtuigen van het type JAS-38 Gripen. Dat zou echter 200 miljoen dollar duurder zijn geweest.

Kroatië is in de westelijke Balkan in een kleine bewapeningswedloop verwikkeld met Servië. Dat land heeft onlangs zes oude Russische gevechtsvliegtuigen van het type MiG-29 ontvangen. Rusland probeert nog altijd via de oude bondgenoot Servië invloed in de Balkan te behouden. Kroatië is een lidstaat van de NAVO. (Lees verder onder de foto).

Kroatië heeft nu twaalf verouderde MiG-21's van Russische makelij in dienst.

Wat met de Belgische F-16's?

Het is wellicht toeval, maar het nieuws uit Kroatië sluit goed aan bij de discussie van vorige week over het al dan niet langer in dienst houden van de Belgische F-16's. Op die manier zou een vervanging door duurdere gevechtsvliegtuigen zoals de F-35 van Lockheed Martin of de Typhoon van het Europese consortium Eurofighter met jaren uitgesteld kunnen worden.

Een parallel is dat Kroatië net als België lid is van de NAVO. Toch gaat de vergelijking niet helemaal op. Het kleine Kroatië heeft nu 12 MiG-21's, wil vooral geloofwaardig staan tegenover rivaal Servië en heeft in NAVO-verband weinig internationale verplichtingen.

België is economisch veel sterker en heeft de voorbije jaren in NAVO-verband deelnomen aan de periodieke bescherming van het luchtruim van de Baltische staten tegenover Rusland en in gevechtsoperaties in ex-Joegoslavië, Afghanistan, Libië en recent ook tegen IS in Syrië. Ons land heeft nu 54 F-16's in dienst; de meeste daarvan dateren van eind de jaren 80, begin de jaren 90.