Agristo-topman Filip Wallays: "Onduidelijkheid over brexit is de vijand" 

Belgische bedrijven voeren meer dan 30 miljard aan goederen uit naar het Verenigd Koninkrijk. Het is onze vierde afzetmarkt. Maar de aanslepende onderhandelingen maken van elke strategische zet een gok. VRT NWS ging op reportage in Harelbeke en Chester. 

"We love potatoes" staat op de grote hangar van het aardappelverwerkend bedrijf Agristo in Harelbeke. Dit is een van de vier vestigingen in België en Nederland. Het bedrijf is een van de grootste spelers in de sector. Het voert diepvriesproducten uit naar 150 landen, maar het Verenigd Koninkrijk staat met 30 procent van de uitvoer in de top. 

Dat er één jaar voor de uitstap nog geen juridische akkoorden zijn over de overgangsregeling en vooral over de handelsrelatie na december 2020, is als kijken in een kristallen bol, vindt CEO Filip Wallays. "Een goede of slechte situatie, daar kan je mee omgaan omdat je dan het heft in eigen handen hebt, maar met deze onzekerheid kun je helemaal niets." Wallays is dan ook blij dat er een overgangsperiode komt waarin de handel met Europa blijft zoals hij nu is. Maar zelfs als het tot een harde brexit zou komen en er strenge handels­barrières zouden komen, denkt hij dat zijn bedrijf zich kan blijven aanpassen aan de situatie. 

De handelsbarrières zijn één zaak, maar hoe zal de economie reageren, hoe zullen de wisselkoersen reageren? We zullen allemaal verliezers zijn als de vrije handel wordt beknot. 

 

 

Filip Wallays, CEO Agristo

Groeien en vernieuwen

Het Britse kantoor van Agristo ligt in een klein dorpje even buiten Chester, in het noordwesten van Engeland. De oudere bevolking heeft massaal voor de uitstap gestemd. Maar wie zal er aardappelen en dieprieswaren aanleveren, als de brexit een feit wordt en de buitenlandse investeerders zouden worden afgeschrikt door hogere invoertarieven? De Britten zijn voor bijna de helft van hun voedingswaren afhankelijk van de invoer. 

"Dan moeten we maar leren om zelfvoorzienend te zijn", zegt de plaatselijke slager. "Dan moeten we onze eigen productie opvoeren." Ook de eigenaar van de plaatselijke supermarkt denkt dat er voor groenten en fruit meer van eigen makelij nodig is.  Maar hij hoopt dat er toch nog Belgische frieten in de rekken komen. "Ik hoop dat de handel met Europa blijft zoals hij nu is."

 

De onzekerheid laat Agristo geen andere keus dan door te werken, te groeien en vernieuwen en in te spelen op de Britse markt. Junior manager Stefanie Dumortier (foto) weet wat de Britten graag eten: "Kroketjes met rozemarijn, of frietjes in ossenvet, dat zijn producten die bij ons nog niet veel voorkomen, maar die hier in het Verenigd Koninkrijk een grote omzet halen."

De klok tikt voor de onderhandelingen. Vandaag trekt de Britse premier Theresa May het land rond in sneltempo om haar eigen verdeelde bevolking te overtuigen van de voordelen van de brexit. Een moeilijke taak, want naast de handelsrelatie blijven ook de kwestie van de Ierse grens en de immigratie heikele knopen die nog moeten worden doorgehakt.