Saudi-Arabië krijgt eerste cinemazaal in 35 jaar

De Amerikaanse bioscoopgroep AMC Theatres heeft een licentie te pakken voor het eerste cinemacomplex in Saudi-Arabië. Kroonprins Mohammed Bin Salman kondigde afgelopen december al het einde van de cinemaban aan. Nu is ook bekend wie de eerste zaal mag openen.

Na een ban van 35 jaar opent er binnenkort weer een filmzaal in Saudi-Arabië. De grootste bioscoopgroep van Amerika, AMC Theatres, zal het complex uitbaten. In de jaren 80 werden cinema's in Saudi-Arabië verboden omdat zij volgens de religieuze elite zouden leiden tot moreel en religieus verval. Kroonprins Mohammed Bin Salman hief de ban in december vorig jaar op. De eerste zaal komt in de hoofdstad Riyad en opent over 2 weken, op 18 april.

Visie 2030

Dat Bin Salman - die het land de facto leidt - de cinemaban heeft opgeheven past binnen de lange termijnvisie voor zijn land. Onder de noemer Vision 2030, wil hij het land tegen 2030 stapsgewijs liberaliseren en minder afhankelijk maken van zijn olieproductie.

Volgens de Saudi-Arabische minister van cultuur Awad al-Awwad zal de nieuwe sector voor een grote jobexpansie kunnen zorgen. "Door een brede culturele sector op te richten zorgen we voor nieuwe werkgelegenheid en trainingskansen." Adam Aron, de grote baas van AMC Theatres, verwacht dan weer dat er een Saudische filmindustrie zal ontstaan.

Saoedische minister van cultuur (rechts) overhandigt de cinemalicentie aan AMC CEO Adam Aron (links) AP Images

Een miljard dollar

Volgens Adam Aron heeft de Saudische cinema-industrie een potentieel van 1 miljard dollar (814.730.324 euro). "Waar elders in de wereld vind je een filmmarkt die nog niet bestaat, en die binnen drie of vijf jaar een miljard kan opleveren?" vraagt hij zich luidop af in een gesprek met Variety

AMC Theatres is de grootste bioscoopgroep in de VS en wil binnen de vijf jaar 40 cinemazalen in Saoedi-Arabië bouwen. Tegen 2030 wil ze er 100 uitbaten, verspreid over het koninkrijk. 

Er wonen zoveel mensen, die eigenlijk niets te doen hebben

Karim Atassi, Cinemacity

AMC Theatres is niet de enige speler op de markt, maar ze zijn wel de eerste. Cinemacity een bioscoopgroep uit het Midden-Oosten wil ook graag zalen openen, en wel in de Saudische winkelcentra. "Er wonen zoveel mensen in Saudi-Arabië die eigenlijk niets te doen hebben." Zo zegt Karim Atassi van Cinemacity aan Variety. "Iedereen wil er zo snel mogelijk zalen oprichten, het is zaak om nu de eerste zijn".

Moviedate?

Dat iedereen in Saudi-Arabië zijn date mee naar de film zal nemen is onwaarschijnlijk. Mannen en vrouwen leven erg gescheiden in het land en Cinemacity liet al weten dat ze mikt op gesegregeerde zalen. AMC zou geen aparte zalen bouwen, maar geeft wel toe andere vertoningen te organiseren voor mannen, vrouwen en families.

De kans dat de Saudi's de originele versie van Hollywoodfilms in de zalen ontdekken is ook eerder klein. Via Netflix en andere kanalen kan men er al wel van Amerikaans entertainment genieten, maar dat blijft selectief en onderhevig aan censuur. Aron liet aan The Guardian weten dat de gecensureerde filmversies voor Dubai en Koeweit ook geschikt zijn voor Saudi-Arabië.

Mooiste cinema ter wereld

In datzelfde gesprek met The Guardian vertelt Aron dat de eerste Saudische zaal "de mooiste cinema" ter wereld zal worden. De zaal wordt gebouwd in een complex dat eigenlijk bedoeld was voor symfonische orkesten. De eerste zaal zal 500 leren zitjes tellen, met balkons en marmeren toiletruimtes. Tegen de zomer wil de bioscoopgroep nog twee filmzalen bijbouwen.

De eerste film die de Saudi's na 35 jaar op groot scherm kunnen bekijken zou "Black panther" zijn. Die superheldenfilm met een bijna uitsluitend zwarte cast gooide wereldwijd al hoge ogen. Maar op een kus zal men Chadwick Boseman in de gecensureerde versie vermoedelijk niet kunnen betrappen.