KTSDESIGN/SCIENCE PHOTO LIBRARY

NASA schiet menselijk sperma de ruimte in

NASA gaat weldra menselijk sperma naar het ISS sturen. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie wil nagaan hoe spermacellen zich in gewichtloosheid gedragen en welke implicaties dit voor de bevruchting van een eicel heeft.

"Kronkelt sperma hetzelfde in de ruimte?": met die vraag in het achterhoofd voert NASA binnenkort experiment "Micro-11" uit. Nog deze maand gaat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie menselijk sperma naar het internationaal ruimtestation ISS sturen om na te gaan hoe het zich bij microzwaartekracht of gewichtloosheid gedraagt.

Bij zoogdieren (en dus ook bij mensen) vindt een bevruchting plaats wanneer een spermacel naar een eicel zwemt en de 2 cellen samensmelten. Vooraleer dit kan gebeuren moet de spermacel eerst worden geactiveerd zodat ze begint te bewegen. Als voorbereiding op de samensmelting met de eicel moet ze vervolgens sneller beginnen te bewegen en moet haar celmembraan vloeibaarder worden.

Zee-egels

Uit eerder experimenten in de ruimte met sperma van stieren en zee-egels is gebleken dat de activering sneller gebeurt bij microzwaartekracht. De volgende stappen in de aanloop naar de samensmelting verlopen dan weer trager of vinden zelfs helemaal niet plaats.

Om hierover meer te weten te komen, wil NASA nu sperma van mensen en stieren in gewichtloosheid met elkaar vergelijken. Hiervoor gaat de organisatie bevroren stalen naar het ISS sturen die astronauten aan boord zullen ontdooien. Hierna zullen ze bepaalde chemicaliën aan het sperma toevoegen die de beweging van de cellen en de andere stappen activeren.

Bewaarmiddelen

De astronauten zullen het hele proces op video vastleggen zodat ze kunnen nagaan hoe (goed) de spermacellen bewegen. Daarna mengen ze bewaarmiddelen onder het sperma en sturen ze het voor verder onderzoek naar de aarde terug. Daar zullen onderzoekers het onder meer vergelijken met sperma dat hetzelfde proces bij zwaartekracht heeft ondergaan.

"We weten nog niet wat de affecten zijn van een lang verblijf in de ruimte op de voortplanting van de mens", zegt NASA. "Dit onderzoek is de eerste stap om de mogelijkheden van voortplanting bij beperkte zwaartekracht te begrijpen."

Ook voort de voortplanting op aarde is het experiment nuttig, zegt NASA. "De unieke omgeving van microzwaartekracht kan processen of verbindingen aan het licht brengen die niet zichtbaar zijn bij zwaartekracht op aarde."