"Niemand bij defensie zal handtekening plaatsen om meer dan 8.000 vlieguren te doen met F-16"

Kunnen onze F-16's langer vliegen? Volgens minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) is dat onhaalbaar en bovendien zeker niet kosteloos. Hij en generaal Rudy Debaene vertelden de Kamercommissie Defensie waarom; ze baseren zich hiervoor op een memo van vliegtuigbouwer Lockheed Martin. Hier volgt een poging om een lange en technische uitleg in mensentaal te vertalen.

Volgens Vandeput is een verlenging van de levensduur van de Belgische F-16's onhaalbaar. Dat komt omdat maar 27 van de 54 vliegtuigen kunnen worden uitgerust met een systeem dat data opslaat en omdat onze luchtmacht maar 16 van die recorders bezit. Vóór 2006 bezat ze die zelfs helemaal niet.    

Om de F-16 langer te laten vliegen, moeten alle vluchtgegevens van het toestel beschikbaar zijn. En net dát is onmogelijk, zeggen Vandeput en Debaene. "Er is een 'gap' van meer dan 20 jaar zonder data", zegt Debaene. Conclusie? "Binnen de Belgische defensie is er niemand die een handtekening zal plaatsen om met die vliegtuigen langer te vliegen dan 8.000 vlieguren." 

Tot zover de problematiek van de structuur van de F-16, zeg maar de carrosserie. Daarbij komen ook nog de zogenoemde "avionics": onder meer de radar, de boordcomputer en de elektriciteitsgeneratoren. De kosten om die systemen up te daten worden volgens de memo geraamd op 1 miljard dollar. En dan hebben we het nog niet gehad over het radardetectiesysteem, de zogenoemde doelaanwijzingspot en de verschillende wapensystemen. "Kosteloos verlengen is geen haalbare zaak", zegt Vandeput.

Een verlenging van de levensduur zou significante investeringen vergen en bijkomende risico's introduceren

Generaal Rudy Debaene in Kamercommissie Defensie

"Het actuele vlootbeheer is gebaseerd op 8.000 vlieguren", zegt Debaene. "Een verlenging van de levensduur zou significante investeringen vergen en bijkomende risico's introduceren voor de operaties en het onderhoud."

En zelfs daarna blijft de luchtmacht volgens Debaene nog altijd zitten met een oud toestel. "Zelfs met investeringen heeft de F-16 niet dezelfde overlevingskansen als moderne toestellen", aldus Debaene. Een vernieuwing van de dreiging impliceert volgens hem ook een vernieuwing van de wapensystemen.