Wetenschappers verbeteren "per ongeluk" eiwit dat plastic afbreekt: doorbraak in strijd tegen afvalberg? 

Wetenschappers van de universiteit van Portsmouth (UK) hebben in een experiment "per ongeluk" een eiwit gemuteerd waardoor het op een efficiënte manier plastic afbreekt. De wetenschappers hopen het eiwit nog te verbeteren zodat het kan worden ingezet in de strijd tegen de afvalberg.  

Het eiwit is afkomstig van een bacterie (Ideonella sakaiensis) die nog maar 2 jaar geleden is ontdekt door Japanse onderzoekers,  op de site van een plasticverwerkingsbedrijf in de Japanse havenstad Sakai. De bacterie bleek er te leven van PET (polyethyleen terephthalaat), het soort plastic waaruit PET-flessen worden gemaakt.   

Een schitterend ongeluk

De bacterie kan PET alleen maar verteren omdat het een eiwit heeft (PETase) dat in staat is PET af te breken. De wetenschappers uit Portsmouth wilden bestuderen hoe het eiwit die eigenschap heeft verworven. Maar in het experiment dat ze daartoe hadden opgezet, hebben ze het eiwit per ongeluk veranderd, waardoor het plots in staat bleek PET nog beter af te breken.    

100 procent recyclage

In de natuur duurt het eeuwen vooraleer plastic afgebroken is. Het gemuteerde eiwit begint PET al na een paar dagen af te breken. De wetenschappers hopen het PETase-eiwit nog verder te veranderen zodat het uiteindelijk in staat is PET af te breken tot zijn oorspronkelijke ingrediënten. Die zouden dan opnieuw verwerkt kunnen worden tot PET, waarmee de cirkel rond is en er geen nieuwe grondstoffen gebruikt moeten worden.