Video player inladen ...

Succesvolle lancering van telescoop TESS: "Reële kans om planeet te vinden die op onze aarde lijkt"

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft in Florida een raket gelanceerd met een telescoop aan boord. Alles is vlot verlopen.  De NASA schat met TESS 3.000 nieuwe planeten te kunnen ontdekken, in de hoop dat er eentje bij zit die lijkt op onze aarde. "En de kans dat dat gaat lukken, is reëel", zegt professor sterrenkunde Leen Decin in "De ochtend" op Radio 1.

TESS, wat staat voor Transiting Exoplanet Survey Satellite, werd gelanceerd vanop Cape Canaveral in Florida, aan boord van een Falcon 9-raket van ruimtevaartbedrijf SpaceX. De lancering had twee dagen geleden al moeten plaatsvinden, maar moest worden uitgesteld omdat er nog extra controles nodig waren.

De nieuwe ruimtetelescoop heeft als opdracht nieuwe exoplaneten opsporen, planeten buiten ons zonnestelsel dus, die om een andere ster draaien dan de zon. TESS is de opvolger van Kepler, die negen jaar geleden de ruimte in gestuurd werd en nu stilaan het einde van zijn leven nadert.

Kepler kon het bestaan van meer dan 2.600 exoplaneten bevestigen. TESS is een heel pak krachtiger en verfijnder: het gebied dat de telescoop kan afspeuren is 350 keer groter dan dat van Kepler.

De NASA hoopt met TESS meer dan 200.000 nabije sterren te bestuderen, om zo 3.000 nieuwe planeten te kunnen ontdekken.

"We gaan zeker een planeet vinden die lijkt op de aarde"

"De grote droom is een planeet te vinden die heel erg lijkt op de aarde", zegt Leen Decin, professor sterrenkunde aan de KU Leuven. En de kans dat we die gaan vinden, is volgens haar reëel. "Als je mij dat 10 jaar geleden gevraagd had, zou ik sceptischer zijn, maar nu? We kennen nu al 4.000 exoplaneten. Het zijn vooral grotere planeten, die we konden vinden met de huidige technologie. Met nieuwe technieken, zoals TESS, kunnen we het heelal veel gerichter en verfijnder afspeuren."

Wat we te weten komen, wordt steeds specifieker. Hoe zit het met buitenaards leven?  "Met TESS zullen we niet rechtstreeks buitenaards leven ontdekken", zegt Decin. "TESS kan ons wel onrechtstreeks dingen vertellen. Aan de hand van de gegevens die ons doorgestuurd worden, kunnen we proberen te simuleren of er een atmosfeer zou kunnen zijn die biologische activiteit mogelijk zou kunnen maken. Maar echt buitenaards leven zien gaan we met TESS dus niet kunnen doen."