58 bedelaars moeten geld afgeven in Antwerpen

In april vorig jaar paste het stadsbestuur het politiereglement aan. Sindsdien kunnen agenten bedelgeld in beslag nemen bij overlast. De sanctie kadert in de strijd tegen bedelnetwerken en de bijhorende mensenhandel.

In totaal is er op één jaar tijd 2400 euro in beslag genomen, gemiddeld dus 40 euro per bedelaar. Dat geld gaat naar de OCMW-kas van Antwerpen. De politie mag in welbepaalde gevallen bedelgeld afnemen. Het is vooral ontmoedigend bedoeld: als er een vermoeden is dat de bedelaar in een netwerk meedraait van mensenhandelaars bijvoorbeeld.

Bedelen mag

In België is bedelen toegestaan. Een stad of gemeente kan het dus niet zomaar verbieden. Maar in de centrumsteden werden de laatste jaren toch aanpassingen aangebracht in het politiereglement. Naast Antwerpen kan tegenwoordig ook de politie in Oostende, Gent en Leuven optreden indien het bedelen voor overlast zorgt. Voorbeelden zijn dat bedelen met of door kinderen niet mag, dat er bij het bedelen geen dier aanwezig mag zijn of dat het niet op een opdringende manier mag. 

"Focus ligt niet op repressie"

"Agenten gaan eerder contact leggen met mensen die bedelen. Het is toch vooral de bedoeling om die mensen naar een hulporganisatie te leiden", zegt Nathalie Debast van VVSG, de Vereniging van Vlaamse Steden en Gemeenten. Ook in Antwerpen klinkt het dat de politie bij overlast eerst en vooral in gesprek gaat met de bedelaar. In sommige zones zoals de winkelstraten vragen ze de bedelaar steevast om op te houden of weg te gaan. Maar bedelgeld in beslag nemen is een maatregel die uitzonderlijk wordt toegepast, op één jaar tijd dus 58 keer. Of het echt helpt in de strijd tegen mensenhandel en georganiseerde bedelnetwerken, durft niemand met zekerheid te zeggen.