Supercomputer Genius

KU Leuven gaat AI-supercomputer gebruiken met kracht van 20.000 smartphones

Artificiële intelligentie (AI) is niet meer weg te denken in de academische wereld. Daarom gaat KU Leuven samen met computerbouwer Hewlet Packard Enterprise een nieuwe supercomputer in gebuik nemen. De krachtpatser is even krachtig als 20.000 smartphones. "We zien AI als een nieuwe krachtige methode in het wetenschappelijk onderzoek", zegt Jan Ooghe, vicecoördinator van het Vlaamse Supercomputer Centrum.  

Supercomputers zijn niet nieuw. Vlaanderen beschikt al met de Breniac over een supercomputer. Dat toestel behoort tot het Vlaams Supercomputer Centrum en wordt door de Vlaamse universiteiten en bedrijven gebruikt voor onderzoek.

Maar de technologie evolueert razendsnel en meer en meer onderzoekers maken gebruik van AI. Daarom gaat de KU Leuven de huidige supercomputer uitbreiden met AI-capaciteit. De nieuwe supercomputer zal de toepasselijke naam Genius krijgen.  

Zeg niet CPU maar GPU

"We zien dat AI heel veel potentieel heeft voor onderzoekers", zegt Jan Ooghe, vicecoördinator van het Vlaams Supercomputer Centrum. "Deze supercomputer is een uitbreiding van onze bestaande faciliteiten. Groot verschil is dat dit toestel voorzien is van GPU-processoren (Graphics Processing Unit). Eigenlijk zijn het processoren die in videokaarten verwerkt zitten. Die kunnen veel meer rekenkracht aan en zijn ideaal voor AI." Bovendien kunnen volgens Ooghe GPU's veel efficiënter ingezet worden. 

Een onderzoeker die gebruik zal maken van Genius is dr. Bart Thijs. Hij is verbonden aan de onderzoeksgroep ECOOM-KU Leuven en gaat met de supercomputer publicaties onderzoeken. "We hebben een databank van 50 miljoen publicaties. Wij gaan ze onderzoeken op mogelijke verbanden. Dat kan ons heel wat nieuwe inzichten geven", aldus Thijs.

Zonder AI is het onmogelijk om miljoenen publicaties te lezen 

Zonder AI is het onmogelijk om die publicaties te doorploegen, maar nu kunnen we Genius het werk laten doen. Thijs: "Een voorbeeld van een verband dat gelegd kan worden tussen verschillende domeinen die tussen astronomie en landbouw." Op het eerste gezicht is er niet meteen een verband te leggen tussen beide domeinen, maar toekomstige astronauten moeten ook goede landbouwers zijn, omdat ze tijdens lange ruimtemissies hun eigen gewassen zullen moeten telen. 

Niet alleen exacte wetenschappen

Het beeld dat we vooral hebben, is dat AI vooral gebruikt wordt door fysici of wiskundigen, maar Thijs is ervan overtuigd dat er binnen AI ook plaats is voor de humane wetenschappen. "Ook in de humane wetenschappen zal AI zijn nut bewijzen, want die gaan over de mens. AI is sterk vooruitgegaan omdat we gezien hebben dat er heel wat toepassingen zijn die het ons makkelijk maken."

Thijs ziet ook heel wat toepassingen in de musicologie, religie of sociologie. "Zelfs in de filosofie en taalkunde zijn heel wat toepassingen", zegt Thijs. "AI wordt al langer gebruikt voor onderzoek, maar door de hoeveelheid data en verbeterde technologie zijn er heel wat mogelijkheden."

China boven

Bij zijn voorstelling in 2016 zat de Breniac nog in de top 200 van de krachtigste supercomputers ter wereld. Toen wij in januari van dit jaar berichtten over de Europese supercomputer, bevond de Breniac zich op plek 370. Nu is datzelfde toestel zelfs niet meer te bespeuren in de top 500 van krachtigste supercomputers ter wereld. 

Ooghe beaamt: "Maar dankzij de uitbreiding met de Genius heeft het Vlaams Supercomputer Centrum één van de krachtigste academische AI-supercomputers van Europa." 

Genius wordt half mei in gebruik genomen. Het gaat om een investering van 2 miljoen euro.