Instituut voor Tropische Geneeskunde - Hendrik Bogaert

Outbreak Research Team van het ITG: eerste hulp bij epidemieën

Het Antwerpse Instituut voor Tropische Geneeskunde (ITG) zet een onderzoeksteam van negen experts in om beter voorbereid te zijn als er ergens een epidemie uitbreekt van een infectieziekte, zoals ebola, zika of cholera. De experts, waaronder een entomoloog, een epidemioloog en een klinisch onderzoeker, gaan ter plaatse onderzoek voeren naar de ziekte. Want wetenschappelijk onderzoek kan leiden tot levensreddende inzichten wanneer zich een nieuwe uitbraak voordoet. De Vlaamse overheid investeert 2,5 miljoen euro in het outbreak research team van het ITG. 

De ebola-uitbraak in West-Afrika was een wake-up call. De wereld was niet voorbereid op een epidemie van die schaal - tussen 2013 en 2016 kostte de infectieziekte het leven aan meer dan 11.000 mensen. Om beter voorbereid te zijn, heeft de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) de onbekende "ziekte X" toegevoegd aan haar lijst met prioritaire ziekten. Want paraatheid gaat verder dan de humanitaire respons, en omvat ook onderzoek tijdens uitbraken. 

De Vlaamse overheid investeert 2,5 miljoen in het outbreak research team

Philippe Muyters, Minister van Wetenschap: "Het ITG is wereldvermaard in het onderzoek naar en de strijd tegen tropische ziekten. Het is dan ook de juiste plek om een team van experts op poten te zetten dat epidemieën van infectieziekten bestudeert. Een team dat meteen in actie schiet bij een uitbraak, ter plaatse gaat om levens te helpen redden en het onderzoek naar de ziekte te organiseren". 

Onderzoek doen in de tropen

Onderzoeker zijn in Antwerpen is heel wat anders dan stalen afnemen en buisjes vullen en verzenden in de brousse. Met het Vlaamse overheidsgeld kon het ITG ook investeren in een skills-laboratorium, dat opleiding en faciliteiten biedt voor gezondheidswerkers die actief zijn in verre gebieden. Het gaat onder andere om apparatuur die is aangepast aan tropische omstandigheden en middelen om stalen in afgelegen gebieden op te slaan en te verzenden.

Een tropisch veldhospitaal in hartje Antwerpen

Het ITG heeft een tropisch hospitaal nagebootst om studenten te trainen in infectiepreventie en het inperken van besmettelijke ziekten. Klinisch onderzoeker Jan Jacobs: "De studenten zien hier hoe ze een patiënt kunnen isoleren en bloed en andere klinische stalen veilig kunnen afnemen en verwerken. Ze leren ook hoe je een onderzoek start terwijl er een epidemie woedt. Tijdens een uitbraak kan de druk heel erg oplopen, dan is het erg belangrijk om al deze vaardigheden te beheersen".