Markante plekken: het oude gerechtshof van Antwerpen, 12 jaar na de sluiting

In de reeks "Markante plekken" gaat onze fotograaf Alexander Dumarey elke week op zoek naar een opvallende plaats met een verhaal. Soms bekend, soms vergeten. Soms druk, soms verlaten. Soms nieuw, soms eeuwen oud. Maar allemaal hebben ze een boeiende geschiedenis. Vandaag: het oude gerechtshof van Antwerpen.

Het Vlinderpaleis, het prestigieuze nieuwe Antwerpse justitiepaleis van architect Richard Rogers, opent in 2006 de deuren. Daardoor komt het oude gerechtsgebouw leeg te staan en komt er voorlopig een einde aan 129 jaar rechtspraak aan de Britselei.

De geschiedenis van dat oude gerechtshof gaat terug tot 1871. Dan gaat de bouw van start onder leiding van architect Louis Baeckelmans. Hij laat zich inspireren door het Louvre in Parijs en ontwerpt een ontzagwekkend, eclectisch gebouw. 4 maanden na de start van de werken legt hij helaas het loodje en zijn oudere broer, François Baeckelmans, volgt hem op.

In 1877 volgt de plechtige inhuldiging van het paleis met een eerste correctionele rechtszitting. Toch zal het nog twee jaar duren voor het gebouw volledig is afgewerkt. Door plaatsgebrek volgen in de eerste helft van de 20e eeuw een hele rist uitbreidingen en verbouwingen. Het gebouw wordt een waar doolhof.

Tegen 2006 is het complex compleet verouderd en verhuist de rechterlijke macht naar het nieuwe justitiepaleis. Of toch niet helemaal. Tot 10 jaar na de verhuis zijn er sporadisch nog zittingen in de monumentale assisenzaal van het gebouw.

Om verval tegen te gaan restaureert de Regie der Gebouwen de buitengevels en de daken in 2012. De renovatie van het interieur laat nog even op zich wachten, maar als alles goed gaat, kunnen ook die werken eind dit jaar van start gaan. In 2021 zal het gebouw opnieuw in gebruik worden genomen en kunnen het hof van beroep, het parket-generaal, het arbeidshof en het auditoraat-generaal er hun intrek nemen.