Hoop voor bedreigde Tasmaanse duivel

In een afgelegen regio van het Australische eiland Tasmanië hebben onderzoekers 14 gezonde Tasmaanse duivels gevonden. Het DNA van de dieren kan mogelijk bijdragen tot de redding van de soort, die door een agressieve kanker met uitsterven is bedreigd.

De Tasmaanse duivel, of buidelduivel, is een vleesetend buideldier dat alleen in Tasmanië voorkomt. Dat is een eiland ten zuiden van Australië. De soort staat er echter slecht voor door een agressieve kanker, "Devil Facial Tumour Disease" genaamd. Dieren die ziek zijn, krijgen tumoren in het gezicht waardoor ze niet meer kunnen eten. Ze sterven uiteindelijk door verhongering. De voorbije 20 jaar werd de populatie door de kanker met 80 procent uitgedund.

De ontdekking van een groep dieren die niet ziek is, kan helpen om de soort te redden. De kanker kan zich immers snel verspreiden omdat Tasmaanse duivels genetisch erg op elkaar lijken. Ook in hun immuunsysteem is er weinig variatie, waardoor de kankercellen niet worden aangevallen als ze worden doorgegeven door bijten of paren.

"De ontdekking van Tasmaanse duivels met een nieuwe genetische variant geeft ons mogelijk de kans om de populatie te redden", klinkt het. De onderzoekers zullen nu nagaan in hoeverre het genetisch erfgoed van de gezonde dieren verschilt van dat van de zieke.

De gezonde Tasmaanse duivels werden ontdekt tijdens een expeditie van acht dagen aan de afgelegen zuidwestelijke kust van Tasmanië. Nooit eerder was daar naar de dieren gezocht. De gevangen buidelduivels waren van 18 maanden tot 5 jaar oud. Ook dat is een teken dat ze niet ziek zijn, omdat in de regio's waar de kanker woedt er geen dieren van die leeftijd meer aangetroffen worden.