Leuvense onderzoekers maken bioplastic uit kaasafval

Bio-ingenieurs van de KU Leuven hebben een nieuwe methode ontwikkeld om bio-afbreekbaar plastic te maken van melkzuur. De methode maakt het mogelijk om op een eenvoudige en goedkope manier bioplastic te produceren. 

Bioplastic of PLA (polyactic acid) bestaat al. Het wordt onder meer gebruikt om drinkbekers, theezakjes, plantpotjes en verpakkingsmateriaal mee te maken. Bioplastic wordt gemaakt van een biologische grondstof, suiker, en heeft als grote voordeel dat het afbreekt in de natuur. 

Maar bioplastic is ook duur.  De productie verloopt in verschillende stappen waardoor de kosten oplopen. Wetenschappers zoeken dan ook naar methodes om de productie te vereenvoudigen. Bio-ingenieurs van het Centrum voor Oppervlaktechemie en Katalyse van de KU Leuven hebben een methode gevonden.   

Melkzuur

"Een belangrijke bouwsteen van PLA is lactide", legt professor Bert Sels uit. "Lactide wordt gemaakt van melkzuur. Maar het productieproces is ingewikkeld en er komen ook zware metalen bij kijken zoals tin. Wij hebben een methode gevonden die eenvoudiger en goedkoper is."      

Professor Sels: "Door melkzuur te mengen met alcohol ontstaat een vluchtige vloeistof die op een lagere temperatuur verdampt dan zuiver melkzuur. Zo besparen we energie. De dampen die vrijkomen sturen we door een buis waar met behulp van een katalysator een chemische reactie ontstaat: melkzuur en alcohol worden weer van elkaar gescheiden, melkzuurmoleculen binden zich aan elkaar en vormen zo lactide." 

Toekomstplannen

De onderzoekers van de KU leuven hebben intussen een aantal Europese partners gevonden waarmee ze hun methode willen commercialiseren. In eerste instantie willen ze een raffinaderij bouwen waar melkzuur gewonnen kan worden uit afvalstromen van de zuivelindustrie. 

"In wei, een bijproduct van kaas, zitten veel opgeloste suikers waaruit onze partners melkzuur kunnen halen", zegt professor Michiel Dusselier. "Dat melkzuur kunnen wij vervolgens omzetten in lactide. We hopen op termijn genoeg lactide te hebben om zelf bioplastic te produceren voor verder onderzoek."

De studie “Catalytic Gas‐Phase Production of Lactide from Renewable Alkyl Lactates” door Dr. Rik De Clercq, Prof. Michiel Dusselier, Dr. Ekaterina Makshina en Prof. Bert Sels is gepubliceerd in Angewandte Chemie.