NASA

Wetenschappers voorspellen: onze zon sterft een spectaculaire dood 

Een groep internationale wetenschappers heeft ontdekt dat onze zon een dramatisch einde te wachten staat. Ze zal opbranden tot een heldere nevel die 10.000 jaar lang zichtbaar zal blijven. 

De meeste astronomen zijn het erover eens dat onze zon zal sterven over ongeveer 5 miljard jaar. Hoe dat zal gebeuren, was lange tijd het onderwerp van discussie. Zowat 90 procent van alle sterren branden op tot een heldere nevel, een stof- en gaswolk die door de resterende kern van de ster van binnenuit verlicht wordt, en die vanop grote afstanden (lichtjaren verwijderd) zichtbaar is. Maar volgens wiskundige modellen zou onze zon te klein zijn om een zichtbare nevel voort te brengen. Om dat te doen zou ze minstens 2 keer zo groot moeten zijn. 

Oude sterrenstelsels

Wetenschappers denken nu dat onze zon daar toch toe in staat is. Ze baseren zich op waarnemingen van oude sterrenstelsels die alleen maar kleine sterren (zoals de zon) tellen, en waar er net zo goed heldere nevels te zien zijn. Die nevels kunnen alleen maar afkomstig zijn van kleine, gestorven sterren.   

Sterren worden heter als ze sterven. De wetenschappers hebben berekend dat kleine sterren in hun laatste levensfase 3 keer heter worden dan tot nu toe aangenomen werd. Daardoor stralen ze in die laatste levensfase ook meer licht uit. 

Een 10.000 jaar durend spektakel

"Als sterren sterven, dan stoten ze gassen en stoffen uit die een nevel gaan vormen", verklaart professor Albert Zijlstra (University of Manchester) die aan het onderzoek heeft meegewerkt. "Van kleine sterren is de resterende kern heet genoeg om die nevel gedurende 10.000 jaar op te lichten en dus zichtbaar te maken."  

Als de theorie van de wetenschappers klopt, dan staat onze zon een spectaculair einde te wachten dat vanop verre planeten zal kunnen worden waargenomen. 10.000 jaar lang. Een eeuwigheid voor een mensenleven,  een vingerknip in de kosmische tijd.