Een opname met een rasterelektronenmicroscoop van de vleesetende bacterie (geel) op een neutrofiel, een witte bloedcel. National Institutes of Health

Vleesetende bacterie gebruikt pijn om welig te tieren

De vleesetende bacterie Streptococcus pyogenes "kaapt" de pijnzenuwen en gebruikt ze tegen het immuunsysteem van het lichaam. Dat laat de bacterie toe om zich makkelijk te vermenigvuldigen. De ontdekking kan mogelijk leiden tot een behandeling voor infecties met S. pyogenes. 

De bacterie Streptococcus pyogenes is berucht voor haar vermogen om huid en zacht weefsel te vernietigen, en wordt daarom de vleesetende bacterie genoemd. 

Kenmerkend is ook de ondraaglijke pijn bij het begin van een infectie met de bacterie. Om te onderzoeken of die pijn verband houdt met de overlevingsstrategie van de bacterie, injecteerde een team onderzoekers de poten van muizen met verschillende stammen van S. pyogenes. 

Ze ontdekten dat een toxine dat de bacterie produceert, streptolysine S, cruciaal is om de pijnzenuwen te stimuleren om te vuren. Het vuren van die zenuwen veroorzaakt pijn, en het stuurt op zijn beurt signalen naar immuuncellen in het geïnfecteerde weefsel. De onderzoekers ontdekten dat die signalen van de zenuwen het antwoord van het immuniteitssysteem op de infectie belemmeren, wat de bacterie toelaat welig te tieren.

Als het team de signalen van de zenuwcellen blokkeerde, was het immuunsysteem in staat om de bacterie met succes te bevechten, een ontdekking die volgens de onderzoekers zou kunnen leiden tot een behandeling voor infecties met S. pyogenes. 

De studie van Isaac M. Chiu van de Harvard Medical School in Boston en zijn collega's is verschenen in het magazine "Cell".