Elon Musk, oprichter en CEO van Tesla. AFP or licensors

Komt het nog goed met Tesla? "Zwijg en bouw gewoon auto's, man"

Stevent elektrische autobouwer Tesla af op de ondergang? Of is het maar een kwestie van tijd voor het bedrijf zijn status van 'Apple van de auto-industrie' waarmaakt? Bij marktanalisten woedt dat debat volop, zeker nu oprichter en CEO Elon Musk in een interne memo een belangrijke reorganisatie heeft aangekondigd. "De dromer wordt teruggefloten door de realiteit."

Het was best een pijnlijke, die 1-apriltweet van Elon Musk. "Tesla gaat failliet", grapte hij. "So bankrupt you can't believe it." Het moet voor het eerst in de geschiedenis geweest zijn dat een CEO zijn eigen beursgenoteerde bedrijf voor de grap bankroet verklaarde. Veel valt er nochtans niet te lachen bij Tesla: het bedrijf krijgt de productie van zijn Model 3-wagen maar niet op peil. 

Intussen moet het bedrijf astronomische bedragen spenderen om het bedrijf draaiende te houden.  Bloomberg zette op een bepaald moment zelfs een automatisch tellertje in een kritisch online stuk: "Zoveel heeft Tesla uitgegeven terwijl u dit artikel las".

Musk zelf vond het nodig om analistenvragen daarover gewoon af te wimpelen als "saai" en diezelfde analisten nadien te bestempelen als 'shorters' (beleggers die speculeren op een daling van de beurskoers, nvdr). Hij beloofde hen in een stoere tweet zelfs de 'burn' van de eeuw, een forse manier om te zeggen dat hij hun ongelijk zou bewijzen.

Als dat nog niet genoeg is, zijn er kopzorgen over de veiligheid van de zelfrijdende modus van de Tesla-wagens en duiken er almaar meer berichten op over topmanagers die het bedrijf verlaten.

Maar dan lekt plots wel een interne memo uit van Musk waarin hij een reorganisatie belooft. Hij zou "de structuur van het bedrijf willen afvlakken, de communicatie willen verbeteren en activiteiten willen wegsnijden die niet van levensbelang zijn voor het succes van Tesla".

Een 'bored-out' CEO

Hoe moeten we dit nu interpreteren? Geeft Musk nu wat omfloerst toe dat het niet te best gaat met zijn autobedrijf? Hallo, Tom Simonts, marktenspecialist bij KBC?

"Failliet zal Tesla niet gaan", grinnikt hij. "Maar het is wel belangrijk om bepaalde dingen in perspectief te zien. Tesla is namelijk nog altijd maar een start-up, zij het een hele grote. De producten die een start-up moet bouwen brengen altijd een pak kosten met zich mee: je moet nu eenmaal investeren om iets te kunnen verkopen. Bovendien hebben we het dan nog eens over een auto-start-up. Dat betekent: héél veel kosten. En dat is precies waar analisten nu op wijzen."

Dat is waar heel dit debat écht over gaat: een CEO die al heel veel beloofd heeft, maar die eigenlijk een dromer blijkt die teruggefloten is door de realiteit

Tom Simonts, marktenspecialist bij KBC

Sommigen onder hen stellen dat Tesla het zonder vers kapitaal niet uitzingt tot het einde van het jaar, iets wat Elon Musk steevast ontkent. Zeker 2 miljard dollar zou het bedrijf nodig hebben, denken de experts. Ook Simonts is het daarmee eens. "Ach, hoewel Musk beweert dat hij geen geld zal ophalen 'dit jaar', zou het mij niet verbazen als hij begin januari 2019 plots een kapitaalronde aankondigt", denkt hij. "Want dat is waar heel dit debat écht over gaat: een CEO die al heel veel beloofd heeft, maar die eigenlijk een dromer blijkt die teruggefloten is door de realiteit."

Volgens Simonts moet Musk beseffen dat hij een gewoon autobedrijf runt en daar ook naar handelen. "Zwijg en bouw gewoon auto's, man! En zorg dat je cash binnenkrijgt." In dat opzicht biedt de nu gelekte interne memo wel een zekere geruststelling. "Dit is een juiste reactie en precies wat een 'normale' CEO moet doen: een beetje financieel normaal doen. De markten zijn als de dood voor een 'bored-out' CEO, want dan levert je bedrijf alleen maar half afgewerkte producten af."

Evangelie op zich

Kijkt hij naar Tesla zelf, dan ziet Simonts vooral de gevolgen van "megalomane productiedoelstellingen" voor de elektrische auto's. "Uiteindelijk zal het wel lukken en zullen die auto's gebouwd geraken. Maar wel tegen hogere kost en later dan gepland." En dat mag Musk en de zijnen oprecht zorgen baren. 

Binnenkort heeft de klant niet meer de keuze tussen 'elektrisch of niet' - lees: 'Tesla of niet' - maar wel tussen Tesla of een ander groot automerk

Tom Simonts, marktenspecialist bij KBC

"Intussen is de voorsprong van Tesla op de andere autobouwers geslonken naar maximum één tot anderhalf jaar. Binnenkort heeft de klant niet meer de keuze tussen 'elektrisch of niet' - lees: 'Tesla of niet' - maar wel tussen Tesla of een ander groot automerk. Heeft het bedrijf nog tijd om al die mensen te overtuigen? Te lang mag het in elk geval niet meer duren. Musk moet gewoon zorgen dat hij auto's bouwt."

Is Tesla dan nog de 'Apple van de auto-industrie', zoals hier en daar gehoopt werd? "Nee, hoogstens een mooie smartphone", lacht Simonts. Al geeft hij toe dat Tesla wel iets met Apple gemeen heeft: "Voor de liefhebbers is het merk een evangelie op zich. Ik zie niet veel automerken waarbij klanten auto's 3 jaar op voorhand bestellen en betalen."