Video player inladen ...

Frustratie om vuile potten en pannen omgezet in een bevlogen missie: Ms Markle als feministe én activiste   

Ja, we kennen haar als Amerikaanse actrice en als aanstaande van de Britse prins Harry. Dat ze een begenadigd kalligrafeerder en een passionele foodie is, zegt u wellicht net dat tikkeltje minder. Laat staan dat ze al járen een vuist maakt voor onderwijs en gendergelijkheid. Ze studeerde er Internationale Betrekkingen voor, bezocht schooltjes in Rwanda en India, en hield een bevlogen toespraak op een samenkomst van de Verenigde Naties. Een portret van Rachel Meghan Markle. Of hoe een reclamespot op tv over vrouwen in de keuken haar als kind heeft aangespoord om actie te ondernemen.   

Het is eigenlijk Rachel

Rachel Meghan Markle -ja, Meghan is slechts haar tweede naam, maar werkelijk niemand heeft een flauw idee waarom ze die gebruikt, klinkt misschien beter in de showbusiness?- is geboren op 4 augustus 1981 in Los Angeles. Zoals iedereen intussen allang weet, heeft Meghan haar licht donkere huidskleur en gitzwarte haren te danken aan haar Afro-Amerikaanse moeder, Doria Ragland die huwde met de blanke Thomas Markle senior.

Meghan Markle als baby met haar vader. Meghan Markle/Instagram

Meghan groeit op met een tien jaar oudere halfbroer en halfzus die Thomas Markle kreeg in een eerder huwelijk met de (blanke) Roslyn Loveless. Volgens zus Samantha is Meghan altijd een "brok energie en het zonnetje in huis" geweest en was een andere kleur "no issue" in het nieuw samengestelde gezin.

Thomas is eind jaren 70 een lichttechnicus voor het Amerikaanse tv-station Channel 11 als hij Ragland in de tv-studio's ontmoet. Zij staat in voor de make-up bij de acteurs (Doria haalt pas op latere leeftijd haar diploma van maatschappelijk werkster, red.). "Ik vermoed dat hij voor haar lieve ogen viel en haar Afrikaanse roots, bovendien delen ze een voorliefde voor antiek", laat Meghan optekenen in een interview met Elle UK.

Ik vermoed dat hij voor haar lieve ogen viel en haar Afrikaanse roots, bovendien delen ze een voorliefde voor antiek

Meghan Markle over haar ouders

Opgroeien met Al en Peggy Bundy

Meghan groeit op in een bescheiden huis in een regio die nochtans omschreven staat als de "Black Beverly Hills", voor de zwarte medemens met een riant inkomen en allesbehalve een ghetto dus. Iets wat de tabloids graag anders schrijven. Na zes jaar gaan de wegen van Doria en Thomas echter uit elkaar.

Meghan brengt veel tijd door bij zowel haar vader als haar moeder. Na schooltijd trekt ze in schooluniform -Meghan volgt les aan een katholieke school- richting de tv-studio's waar haar vader werkt. Ze staat tien jaar op de eerste rij wanneer de immens populaire reeks "Married with Children", met de olijke, naïeve en vaak geile familie Bundy, wordt opgenomen.

"Meg, zou je daar beter niet bij onze catering gaan helpen? Dit is niet zo geschikt voor je 11-jarige ogen", bedenkt vader Thomas zich soms op de set. Maar de piepjonge Meghan leert er toch onbewust het acteervak. 

De iconische familie Bundy in "Married with children". United Archives/IFTN

De zwarte nanny en het N-woord

De huidskleur of de etnisch gemengde afkomst is dan absoluut geen probleem binnen het gezin. Meghan ondervindt al snel dat het dat voor anderen blijkbaar wél is. Ze worstelt -naar eigen zeggen- niet met haar identiteit, maar met de clichématige vooroordelen.

Als ze baby is, wordt haar moeder vaak aangesproken als de nanny ("aja, want die zijn zwart"). Haar ouders proberen Meghan alvast te wapenen dat ze helemaal niet "anders is dan anderen". "Toen ik zeven was, kreeg ik een set met Barbiepoppen. Je had twee soorten dozen: eentje met een blanke familie en eentje met een zwarte familie. Op Kerstmis opende ik mijn pakje en vond een zwarte Barbie, een blanke Ken en twee kinderen in elke kleur. Mijn vader had de twee setjes gecombineerd."

Op Kerstmis kreeg ik een pakje met een zwarte Barbie én een blanke Ken  

Meghan Markle over haar roots

Een ritje naar huis blijft Meghan ook lang bij. "Terwijl mijn moeder een parkeerplaats verliet - en dat gebeurde niet snel genoeg voor de achterligger - viel het N-woord (nigga/neger, red.). Ik kookte van woede en in de ogen van mijn moeder stonden tranen", schrijft ze in een opinie in Elle (2015). LA werd geplaagd door raciale incidenten met Rodney King en Reginald Denny in de jaren voordien. Onrust vulde onze straten. Ik deelde de hartpijn van mijn moeder, maar ik wilde dat we veilig waren. We reden in een oorverdovende stilte naar huis."

Meghan Markle met haar moeder (links). AFP or licensors

Zie je op tv iets dat je niet aanstaat of beledigt? Schrijf brieven naar de juiste mensen. Je kan écht het verschil maken

Een welbespraakte Meghan Markle op de leeftijd van 11

Niet alleen vooroordelen over huidskleur werken Meghan op de zenuwen, ook gendergelijkheid ligt haar nauw aan het hart. Als 11-jarige (!) voegt ze de daad bij het woord. Waneer ze reclamespots van Procter & Gamble ziet met vrouwen in vastgeroeste rollenpatronen (tussen vuile potten en pannen), schrijft ze een brief naar de Amerikaanse fabrikant. Ze vraagt om het woord "vrouwen" in reclamespots voor afwasproducten te vervangen door "mensen".  En dat gebeurt ook.

"Als je iets ziet op televisie dat je niet aanstaat of beledigt, schrijf brieven en stuur ze naar de juiste mensen. Je kan écht het verschil maken voor jezelf en voor anderen", aldus een pientere Meghan. Het zijn ervaringen die later de stevige basis vormen om zich te engageren als feministe en mensenrechtenactiviste.

Van de ambassade naar de set van "Suits"

Meghan studeert in 2003 als eerste in de Markle-familie af aan de universiteit. Ze behaalt twee diploma's, eentje in Theater én eentje in Internationale Betrekkingen. Haar interessesfeer is immers ruim. Tussen het studeren door doet ze audities en weet zo haar eerste rolletje te strikken in het medische drama "General Hospital" (2002). Het brengt niet veel geld in het laatje, dus zoekt Meghan een bijverdienste als...  freelance kalligrafeerder voor onder meer huwelijksuitnodigingen.  

Ik was ervan overtuigd dat ik een politieke carrière zou beginnen

Meghan Markle liep stage op een Amerikaanse ambassade

Voor ze de rollen permanent aan elkaar kan rijgen, loopt de 20-jarige Meghan vier maanden stage bij de Amerikaanse ambassade in Buenos Aires (Argentinië). "Ik wilde meer dan acteren alleen. Ik haatte het idee dat ik "het typische meisje uit LA zou zijn dat wilde acteren". Ik was ervan overtuigd dat ik een politieke carrière zou beginnen", vertelt ze over die periode aan het blad Marie Claire.

Uiteindelijk loonden de audities: de bij ons bekende series "CSI" en "Without a trace" boeken Meghan. In "Castle" is ze zelfs een seriemoordenares, in "Fringe" een FBI-agente. Nadien volgen films als "When sparks fly", "Get him to the Greek, "Remember me" en "Horrible bosses".

VIDEO Meghan Markle bezorgt een pakketje in "Horrible bosses" en komt 30 seconden in beeld:

Nee, het zijn niet de grote, fantastische rollen die leiden naar kaskrakers of naar een prestigieuze Oscar. In Hollywood worstelt Meghan eveneens met haar afkomst. "Ik was niet zwart genoeg voor zwarte rollen, en niet blank genoeg voor blanke rollen", klinkt het. Uiteindelijk scoort Meghan in 2011 de rol van de stijlvolle Rachel Zane in de advocatenserie "Suits" en draait zeven seizoenen -tot de verloving met de Britse prins Harry- mee. "De dreamgirl in Hollywood werd altijd gespeeld door blondines met blauwe ogen. Maar de makers wilden deze keer niemand blank of zwart of gekleurd, ze wilden gewoon een Rachel", zegt Meghan over de rol.

Applaus van Ban Ki-moon

Meghan groeit uit tot een fervente feministe en activiste, en laat meermaals haar stem horen. Voor de Verenigde Naties zet ze zich in als pleitbezorgster voor gendergelijkheid. Ze geeft in 2015 in Peking een bevlogen toespraak.

"We moeten meisjes eraan herinneren dat hun stem niet klein is. Betrokkenheid telt: in hun gemeenschap, in lokale besturen tot de hoogste parlementaire posities toe. Vrouwen verdienen een zitje aan tafel en waar dat niet mogelijk is, wel dan maken ze maar hun eigen tafel." Meghan krijgt in Peking applaus van secretaris-generaal Ban-Ki moon zelf. U ziet haar hier aan het werk: 

Meghan is van 2016 tot 2017 ambassadrice van World Vision Canada, voert gesprekken met premier Justin Trudeau en gaat twee keer naar Rwanda waar ze het belang van toegang tot water aankaart. "Drinkbaar, proper water is meer dan dat. Eenvoudige toegang zorgt ervoor dat jonge meisjes (en jongens) naar school kunnen gaan, anders zijn ze van hun familie verplicht úren naar een waterbron te wandelen."  

Reporters

113 miljoen meisjes dreigen uit de boot te vallen

Meghan Markle over de link tussen maandverband en onderwijs

Op Internationale Vrouwendag vorig jaar schrijft Meghan een scherp opiniestuk in het magazine Time over menstruatie. "113 miljoen meisjes (tussen 12 en 14 jaar oud) in India alleen al dreigen uit de boot te vallen", benadrukt Meghan die in Delhi en Mumbai praatte met tieners. Hoe ze slechts over lompen beschikken en niet over deftig maandverband. Hoe ze niet kunnen deelnemen aan de sportlessen. Hoe ze niet in toiletten terecht kunnen voor verzorging, want slechts 50% van de scholen voorziet toiletten. Ze wijst erop dat het onderwerp Menstrual Hygiene Management  "verwaarloosd" wordt en blijft. "Onaanvaardbaar", schrijft ze.

Lifestyle en vrouwen die het verschil maken

Het opiniestuk in Time is niet haar eerste schrijfsel. Meghan houdt gedurende drie jaar een lifestylewebsite bij, The Tig genaamd, waar ze haar buitenlandse missies en vrouwen die het verschil -hoe klein ook- proberen maken, voorstelt.

Ze verweeft de artikels met andere passies: Meghan is dol op reizen, schoonheid, mode, yoga en gezonde voeding. Ze interviewt als foodie onder anderen lokale chef-koks die werken met verse (seizoens)producten. Zo kreeg patisseriechef Claire Ptak in Londen ooit Meghan over de vloer en mag die nu de bruidstaart maken.  Serieuze en luchtige berichten, het is een combinatie die werkt, zeker op Meghans sociale media waar ze op Instagram 1,9 miljoen volgers bereikt, op Twitter 350.000 en op Facebook 800.000 likes verzamelt.   

Humanitair werk 2.0

Begin januari van dit jaar sluit Meghan echter haar accounts nadat op 27 november haar verloving met de Britse prins Harry werd bekendgemaakt.  Officieel omdat ze sociale media al maanden niet meer gebruikt, maar wellicht eerder om zich voor te bereiden op haar rol aan het Britse hof als hertogin. Wat enige discretie vraagt. Betekent dit dat ze haar humanitair activisme zal opgeven? Helemaal niet. Dat blijft perfect combineerbaar met haar functie van "hare koninklijke hoogheid" zolang ze geen politieke uitspraken doet, met andere woorden Zwitserland (neutraal) blijft.

Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved.

Méér nog: in de wereld van de royals draait bijna alles rond goede doelen. Als nieuw lid van de Britse koninklijke familie krijgt ze duizenden, zoniet miljoenen, extra ogen op zich gericht. Die aandacht kan én zal ze gebruiken om gendergelijkheid aan te kaarten, kwetsbare groepen te steunen en allerhande vooroordelen om te buigen. Haar hippe aanpak en licht donkere huidskleur zijn ook nog eens een troef om een jong, nieuw publiek aan te spreken.