Lynchen die robots!

Frederik De Bosschere laat voor vrtnws.be tweewekelijks zijn licht schijnen over verrassingen of tegenslagen in de wondere wereld van de digitale technologie. Vandaag: Een demo waarin de digitale Google Assistant mensen telefonisch ‘om de tuin leidt’, lokt heel wat verontwaardiging uit. 

labels
Frederik De Bosschere
Frederik De Bosschere is strateeg bij In The Pocket, dat strategisch en technologisch advies geeft en digitale producten bouwt voor bedrijven als Bancontact, Colruyt en Samsonite. Twitter: @vrederik.

Tijdens de demo belde de Google Assistant, een slimme spraakassistent, naar een kapsalon en een restaurant om een reservatie te maken, of te vragen of ze open zijn tijdens een brugdag. Het gesprek klonk ongelooflijk natuurlijk - tot uhu’s en lachjes toe.

Een mooie demonstratie van de indrukwekkende vooruitgang binnen ‘natural language processing’. Een vakgebied binnen artificiële intelligentie dat zich bezighoudt met het begrijpen, en spreken, van onze taal.

Om de tuin

Naast grote ogen gooien over de AI-doorbraken, klonken al snel ook luide kreten over de ethische kant van de zaak: een robot die zich zomaar voordoet als een mens? Die arme receptionist om de tuin leiden? (Ironisch, want als wij naar grote bedrijven bellen, neemt daar zelden een echte mens de telefoon op.)

De Google Assistant had zich moeten identificeren als robot, klinkt het. Fair. Liever zo dan omgekeerd. Beeld je maar eens in dat wij ons zouden moeten identificeren als echte mens. Een beetje zoals captcha’s, maar dan op straat of aan de telefoon.Je weet wel: wanneer je bij het invullen van een online formulier cijfers moet overtypen, of verkeersborden selecteren in foto’s. Een test, om te tonen dat wij géén robots zijn.

De belangrijkste test uit de geschiedenis

Een test, daar gaat het om. Al in 1950 bedacht computerpionier Alan Turing zijn Turing-test: kan een AI met een mens praten zonder door de mand te vallen? De test is bedoeld om te polsen hoe ver de technologie is gevorderd. Afgaande op de Google Assistant heisa, lijkt het eerder omgekeerd: hoe ver zijn wij gevorderd? Hoe reageren wij op technologie die onze capaciteiten evenaart?

Behoorlijk slecht, zo blijkt.

Want, zeg nu zelf: zelfs al zouden we weten dat we met een AI praten, wat dan? Gaan we die dan virtueel negeren? In haar onbestaand gezicht fluimen? Die robot in z’n stalen kloten schoppen? Lynchen en smelten tot een kroon, om te tonen dat Wij Mensen nog steeds De Dominante Macht zijn?

De heisa getuigt van onze onvolwassen relatie met technologie. Hoog tijd om groot te worden. 

Rond AI klinkt vaak een verkeerde narratief: alsof die enkel dient om ons te vervangen. Laten we eerder denken aan symbiose: hoe kunnen we elkaar versterken? Een mooi voorbeeld is IBM Watson. Dat AI-systeem is bijzonder goed in medische diagnoses.

Binnen oncologie is het systeem bijvoorbeeld al accurater dan dan zijn menselijke evenknie. Maar hier komt ie: Watson en de oncoloog zijn samen nog accurater. Én heeft de oncoloog meer tijd voor zorg en begeleiding. Voor mensenwerk dus.

De heisa getuigt van onze onvolwassen relatie met technologie. Hoog tijd om eens the talk te hebben en groot te worden. En ik besef: mensen die hun job zijn verloren door digitalisering of automatisering hebben geen boodschap aan die oproep. Daarom dat we het gesprek gisteren al hadden moeten voeren, en niet uitstellen tot morgen.

VRT NWS wil op vrtnws.be een bijdrage leveren aan het maatschappelijk debat over actuele thema’s. Omdat we het belangrijk vinden om verschillende stemmen en meningen te horen publiceren we regelmatig opinieteksten. Elke auteur schrijft in eigen naam of in die van zijn vereniging. Zij zijn verantwoordelijk voor de inhoud van de tekst.