Geschiedenis van 175 jaar Gentse Feesten samengevat in boek

Sinds 1843 komt jong en oud zich vermaken op het bekendste volksfeest van Vlaanderen, bekend als de Gentse Feesten. Wat begon als de "Algemeene Kermis", is nu uitgegroeid tot een van de grootste culturele festivals ter wereld. Karel Van Keymeulen is mede-auteur van het boek "175 jaar Gentse Feesten".

Samen met Christoph Peeters, Ruben Mantels, Bart D'hondt, Jacques Van Keymeulen en Jeroen De Schuyteneer schreef Karel Van Keymeulen het boek "175 jaar Gentse Feesten'" Het vertelt de geschiedenis van de Gentse Feesten en de evolutie van het festival. 

Besnuffelen 

"In 1843 was ik er natuurlijk nog niet bij", zegt Karel Van Keymeulen. "Er waren toen allemaal kleine buurtkermissen in de stad. Gent was aan het industrialiseren. De arbeiders die toen in de fabrieken werkten waren een week lang op de kermis te vinden. Maar dat stootte sommigen tegen de borst omdat de kermissen verspreid lagen over het grondgebied en omdat het werk in de fabrieken daardoor ontregeld geraakte."

Toen kwam het initiatief om de kleine kermissen te bundelen tot één grote kermis: De Algemeene Kermis. "De Kouter was het centrale plein waar dat gebeurde en alles werd daar georganiseerd. De Franse bourgeoisie werd toen trouwens voor het eerst geconfronteerd met de arbeiders. Het was opvallend toen hoe de arbeiders en de bourgeoisie mekaar op dat plein een beetje 'besnuffelden'."

The roaring 70's

De Gentse Feesten zijn duidelijk geëvolueerd. "Het bal 1900 op de Kouter bestaat nog", zegt Van Keymeulen, "wat de nieuwe Gentse Feesten zijn geworden, dat is iets helemaal anders hé."

Vanaf 1960-1970 verandert alles en wordt er gesproken van een "modernere" Gentse Feesten. De affiche van 1969 heeft ook als titel "Gentsche fiesten gelijk in den tijd", met klinkende namen als Wannes Van de Velde, Karel Waeri en Walter De Buck.

"Op het Sint-Jacobsplein werden enkele planken op wat kratten bier gelegd en daar traden zangers als Walter De Buck en Wannes Van de Velde op. Het was ook de eerste editie na mei '68, dus iedereen ging in tegenstroom. Er liepen ook veel wat ze toen heetten 'langharig werkschuw tuig' en hippies rond. De brave Gentse burgers kwamen toen met hun kinderen kijken wat er zich allemaal aan het afspelen was op het Sint-Jacobsplein."

Gentse Feesten

Snelle groei

"Het is alsof een octopus zijn tentakels in de stad heeft gespreid", aldus Van Keymeulen. "Ik denk dat de eerste edities uit honderden mensen bestond, maar tegen '74-'75 waren dat algauw duizenden bezoekers."

Andere dekenijen zagen toen dat het festival goed verliep. In '76 sloten ze zich aan. "Sindsdien zijn de Gentse Feesten blijven groeien, en zijn er altijd maar pleinen blijven bijkomen. Bij een tweede grote vernieuwingsgolf, in 2001-2002, kwamen onder meer het Sint-Baafsplein, Polé Polé en Gent Jazz er nog eens bij. Dat is een grote sprong voorwaarts geweest. Nu lokken de Gentse Feesten tot 2 miljoen feestgangers, uit binnen- én buitenland."