Copyright 2016 The Associated Press. All rights reserved.

Virunga Park blijft dicht door groeiende onveiligheid in Oost-Congo

Het wereldberoemde Virunga Park blijft dicht tot het eind van het jaar, vanwege de groeiende onveiligheid in het oosten van Congo. Dat heeft de Belgische directeur Emmanuel de Merode in een brief aan de reisbureaus bekendgemaakt. Het park zou vandaag heropenen na een aantal zware incidenten.     

Half mei besliste de parkdirectie om de toeristische activiteiten voor 20 dagen stop te zetten. Dat gebeurde nadat op 11 mei een parkwachter was vermoord en drie mensen onder wie twee Britse toeristen een tijdlang werden ontvoerd. Een maand voordien waren bij een aanval al eens vijf parkwachters en een chauffeur om het leven gebracht. 

Die incidenten worden nog onderzocht. Maar directeur de Merode schrijft nu in een brief aan de partners dat er steviger maatregelen nodig zijn dan in het verleden om Virunga op een veilige manier te bezoeken. "Dat zal een heel grote investering vragen en maakt het voor ons ook onmogelijk om het park dit jaar opnieuw te openen." De Merode raakte vier jaar geleden zelf zwaargewond bij een aanval. 

Het is overduidelijk dat de Virunga-regio bijzonder onveilig is, en dat dit nog enige tijd zo zal blijven

Emmanuel de Merode, directeur Virungapark Congo

Guerrilla's in de mist

Het Virunga Park staat op de Werelderfgoedlijst van de Unesco. Het park uit 1925 is bijna 8.000 vierkante kilometer groot en is het oudste wildpark in Afrika. Stropers zijn in de regio al tientallen jaren actief. Denk maar aan de film "Gorilla's in the Mist", het waargebeurde verhaal over de moord in 1985 op de Amerikaanse etholoog Dian Fossey, die door stropers werd vermoord toen ze op de grens tussen Rwanda en het toenmalige Zaïre, nu R.D. Congo, berggorilla's bestudeerde. 

Sinds de volkenmoord in 1994 in Rwanda en de revolutie in Zaïre twee jaar later, zijn in het gebied ook vele tientallen rebellengroepen en losbandige soldaten actief in de grondstoffenhandel en in de stroperij.  Vorig jaar startte mensenrechtenorganisatie Human Rights Watch met een veiligheidsbarometer om het geweld in de Kivustreek in kaart te brengen.  (zie eerder artikel op VRTnieuws.be)

De resultaten, hoe gedeeltelijk ook, zijn hallucinant. Op een jaar tijd zijn 1.524 incidenten geregistreerd, met in totaal 3.546 doden, gewonden en ontvoerde mensen. Als het nu nóg onveiliger is, dan heeft dat ook te maken met de politieke crisis in Congo. De staat is nagenoeg ineengestort en de komende verkiezingen blijven een groot vraagteken. (lees voort onder foto)

Ramp voor het toerisme, de plaatselijke bevolking en het wildleven

De Vlaamse reisorganisator Live To Travel heeft de voorbije maanden nog een groep toeristen tot in het Virunga Park gebracht. Onder strenge bewaking weliswaar. Directeur Hans Van der Stock begrijpt dat de parkdirectie geen risico's neemt. "De veiligheid is altijd heel streng. Het zal geen ondoordachte beslissing zijn geweest om het park gesloten te houden."

De reisoranisatie zelf moet nu heel wat vluchten schrappen. Dat is nu eenmaal een risico. "Maar voor de plaatselijke bevolking is het een ramp", zegt Hans Van der Stock aan VRTNWS. "Ze is een stuk van haar inkomen kwijt als de toeristen wegblijven. Ook de dieren lopen gevaar. Als de rangers (foto onder) niet kunnen werken, en er geen controlevliegtuigen kunnen opereren om stropers tegen te gaan, dan zou dat desastreuze gevolgen kunnen hebben voor het wildleven daar."

© Eric Baccega - creative.belgaimage.be