Markante plekken: de oude stadsfeestzaal van Mechelen

In de reeks "Markante plekken" gaat onze fotograaf Alexander Dumarey elke week op zoek naar een opvallende plaats met een verhaal. Soms bekend, soms vergeten. Soms druk, soms verlaten. Soms nieuw, soms eeuwen oud. Maar allemaal hebben ze een boeiende geschiedenis. Vandaag: de stadsfeestzaal van Mechelen.

De Mechelse stadsfeestzaal staat al een tijdje leeg, maar binnenkort wordt de indrukwekkende ruimte omgebouwd tot een bioscoop. Zo kan de 133 jaar oude zaal aan een nieuw leven beginnen.

De feestzaal maakt oorspronkelijk deel uit van een school. Stadsarchitect Victor Louckx tekent in 1883 een neoclassicistisch complex met een multifunctionele zaal en een achterliggende vleugel met klaslokalen. In 1885 is de school klaar en wordt ze in gebruik genomen. De grote ruimte is aanvankelijk turn- en speelzaal van de school én feestzaal van de stad. 

In 1897 is de dubbele functie onwerkbaar geworden. Als verenigingen de zaal willen gebruiken, moeten ze toestemming vragen aan de school. Ook het gebruik als turnzaal is niet ideaal, omdat het risico op het beschadigen van de zaal groot is. 

Tegen 1901 is de feestzaal volledig afgescheiden van de achterliggende school. Ze doet alleen nog dienst als stadsfeestzaal. De ruimte blijft sindsdien grotendeels ongewijzigd, op een verbouwing aan de straatkant van de zaal na. In de jaren 30 wordt daar een vestibule ingericht en een nieuwe trap naar de balkons gebouwd. 

In 2011 sluit de zaal de deuren, omdat er asbest moet worden verwijderd. Enkele jaren later, in 2013, wordt de zaal te koop gezet. Door de slechte staat van het gebouw en de strenge geluidsnormen dienen zich geen kopers aan. De stad beslist dan om het pand om te bouwen tot stadsbioscoop. Deze zomer gaan de restauratiewerken aan de beschermde zaal van start, daarna zal het bedrijf Lumière met een box-in-box principe drie gestapelde filmzalen optrekken in de oude feestzaal.

bron: brochure Open Monumentendag Mechelen 2012