AP2007

Uitbraak van polio in Papoea-Nieuw-Guinea keert quasi-uitroeiing van de ziekte om

In het binnenland van Papoea-Nieuw-Guinea in het Verre Oosten zijn enkele kinderen besmet met het poliovirus. Dat is een tegenvaller, want de ziekte was de voorbije decennia overal teruggedrongen en kwam enkel nog voor in Afghanistan en Pakistan.

Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) werd de ziekte in april vastgesteld bij een jongen van zes in Papoea-Nieuw-Guinea, een staat op het oosten van het eiland Nieuw-Guinea, ten noorden van Australië. Sindsdien zijn nog andere kinderen in die buurt ontdekt die besmet zijn met het virus.

Polio of kinderverlamming wordt veroorzaakt door een virus en komt meestal voor bij kinderen onder de vijf jaar, in uitzonderlijke gevallen ook bij volwassen, zoals de voormalige Amerikaanse president Franklin D. Roosevelt (1933-1945). Er is geen behandeling voor de ziekte en ze kan leiden tot verlamming van ledematen en in sommige gevallen de longen. De ziekte is zo oud als de mensheid en werd al beschreven in Oud-Egyptische teksten.

Het bleef een plaag tot president Roosevelt in de jaren 40 veel overheidsgeld pompte in onderzoek naar een vaccin. Dat leidde in 1952 tot het eerste werkbare vaccin ontwikkeld door de Amerikaan Jonas Salk. Negen jaar later ontwikkelde Albert Sabin een ander vaccin. Sindsdien is het aantal gevallen van polio fors gedaald. (Lees verder onder de foto van dokter Salk).

AP1954

Strijd tegen polio op de valreep verloren?

Eind de jaren tachtig kwam polio nog voor in 125 landen, vooral in Azië, Afrika en een deel van Latijns-Amerika. In 2012 werd de ziekte teruggedrongen tot Nigeria, Afghanistan en Pakistan en enkele geïsoleerde gevallen in China en West-Afrika. Sinds 2015 worden nieuwe gevallen enkel nog gemeld in Afghanistan en Pakistan en leek de uitroeiing van de ziekte nabij.

Niet dat er in die landen niet gevaccineerd wordt, maar extremistische moslimgroepen zoals de taliban vinden dat vaccinatie in strijd is met de tradities en met de islam en voeren aanvallen uit op artsen die kinderen komen vaccineren. Toch leek ook daar polio geleidelijk terrein te verliezen, zeker nadat het Pakistaanse leger de taliban uit een aantal gebieden had verdreven. Overigens verzetten ook streng religieuze protestanten zich in landen als Nederland en de Verenigde Staten tegen vaccinatie.

Polio leek dus op weg om te verdwijnen. Het is nu afwachten hoe de nieuwe haard in Papoea-Nieuw-Guinea die plannen in de war stuurt. Wellicht heeft het virus standgehouden in geïsoleerde gebieden in het enorme land zonder veel infrastructuur en is die nu pas opnieuw ontdekt.