Van barmeisje tot felbesproken Congreslid: maak kennis met Ocasio-Cortez.

Van cocktails shaken tot "revolte in de recente Amerikaanse politiek": wie is de millennial Alexandria Ocasio-Cortez?

Alexandria Ocasio-Cortez heeft opnieuw van zich laten horen. Het jongste vrouwelijke Amerikaanse Congreslid ooit pleitte voor de leden van het Congres dat de Amerikaanse wetten op de campagnefinanciering voor politici niet deugen. Haar betoog gaat intussen viraal. Maar wie is deze latina van amper 29 jaar die voor haar doorbraak nog werkte in een cocktailbar? Ze raakte eind vorig jaar als bij wonder verkozen en klopte daarbij de gedoodverfde Democratische favoriet Joe Crowley. Rebels en gevat op sociale media, maar een doorn in het oog van de Republikeinen -en sommige Democraten- met haar (te) progressieve ideeën. 

Een van de eerste keren dat Alexandria Ocasio-Cortez viraal ging, was met een foto die ze zelf plaatste op Instagram, in november 2017. De foto toonde Ocasio-Cortez aan het werk als barmeisje. In de tekst die ze erbij schreef, reflecteerde ze over haar start in de politiek: "Het vreemde met een begin is dat je je niet realiseert dat je er middenin zit. Mijn begin kwam er toen ik een ouder verloor aan kanker, hard werkte in de nasleep van dat verlies, en compleet onzeker was over de toekomst van mijn familie." 

"De girl next door" blijkt te charmeren

Dat Ocasio-Cortez geen typische politica is, werd snel duidelijk. "Vrouwen zoals ik worden niet geacht om een gooi te doen naar het Congres", zei ze in haar campagnefilmpje, dat net als de foto viraal ging. "Ik ben niet geboren in een rijke of invloedrijke familie". 

Ocasio-Cortez komt uit een arbeidersgezin van Puerto Ricaanse afkomst uit de Bronx. Haar vader was buschauffeur, haar moeder poetsvrouw. Zijzelf was voor haar doorbraak nog aan de slag in een cocktailbar. Ze draaide avondshiften om haar studielening af te betalen en haar moeder, die enkele jaren geleden weduwe werd, financieel bij te staan.

Dat ze het niet breed heeft gehad en weet wat hard werken is, charmeert blijkbaar velen. Kort nadat journalist Jeff Stein van de Washington Post de foto van Ocasio-Cortez als barmeisje op Twitter had gezet, ging het beeld viraal.   

Ook met de video waarmee ze campagne voerde, was dat dus al het geval geweest. De eerste dag dat het filmpje online ging, werd het al 300.000 keer bekeken. "Het geweldige aan het filmpje is dat er niet één consultant bij betrokken was", legde ze zelf uit. "Ik heb het script geschreven, op het einde zie je mijn familie en de bar die je ziet is mijn bodega. De shoot werd geleid door vrijwilligers."

Ocasio-Cortez voerde een echte grassroots-campagne. Ervaring daarmee deed ze op toen ze twee jaar geleden de kiescampagne van toenmalig Democratisch presidentskandidaat Bernie Sanders steunde. Net zoals hij noemt ze zichzelf "een socialist Democrat" en komt ze op voor gratis hoger onderwijs, een universele gezondheidszorg en aanpassing van het rechtssysteem. 

Joe Crowley, de politieke veteraan die verrassend -maar niet nipt- werd verslagen door Ocasio-Cortez, nam zijn nederlaag trouwens sportief op. Hij haalde een gitaar boven en droeg Bruce Springsteens "Born to run" aan haar op. 

Machtig en gevat op sociale media

Dat Ocasio-Cortez het niet te breed heeft, bleek ook tijdens haar kiescampagne toen ze liet optekenen dat ze niet meteen iets kon huren in Washington en dat het wachten zou zijn op haar eerste loon als Congreslid. Op die uitspraak kwam kritiek toen Eddie Scarry, journalist bij het conservatieve weekblad The Washington Examiner, een foto postte van Ocasio-Cortez met als bijschrift "Deze foto werd net genomen door personeel bij het Congres. Ik zal je zeggen: dat jasje en die mantel zien er niet uit alsof dat meisje moet overleven."

Waarmee Scarry suggereerde dat Ocasio-Cortez loog over haar financiële situatie. "Als ik in het Congres zou rondlopen in een zak, zouden ze lachen en mijn achterkant fotograferen", beet het Congreslid van zich af op sociale media waar ze (Instagram + Twitter) meer dan 5,2 miljoen volgers heeft.

Eerder kwam er ook kritiek van Fox News over de dure merkkledij die Ocasio-Cortez droeg voor een fotoshoot in een magazine. Ze reageerde toen kort en bondig dat ze het stijlvolle maatpak in bruikleen had gekregen.

Begin januari ging het Congreslid opnieuw viraal door een video te posten waarin ze danst in de wandelgangen van het Congres. Het was haar reactie nadat internettrollen een oud filmpje online hadden gezet van Ocasio-Cortez als studente swingend op het dak van de Boston University.  

De tweet kwam van een zekere AnonymousQ1776 die als bijschrift zette: "Hier zie je Amerika's favoriete betweterige communist, die zich gedraagt als het domme leeghoofd dat ze is". De poging om Ocasio-Cortez in een kwaad daglicht te stellen, slonk echter als sneeuw voor de zon toen de massale reacties ruimschoots positief uitdraaiden. 

Nee, zeker niet iedereen is fan

Ocasia-Cortez blijft in de schijnwerpers staan, onder meer door zich aan de zijde van Amerikaanse klimaatactivisten te scharen en door de invloed van het "grootkapitaal", ook in de Democratische partij, aan te klagen. Binnen haar eigen Democratische partij krijgt ze daarvoor tegenwind. Zo vragen partijgenoten haar om de Republikeinse partij onder vuur te nemen in plaats van haar eigen partij of het Amerikaanse politieke systeem. 

Copyright 2019 The Associated Press. All rights reserved

Je bent een mooie droom voor de ene helft van het land en een nachtmerrie voor de andere helft

Andere kritieken die weerklinken zijn dat ze door haar jonge leeftijd te weinig dossierkennis heeft en dat ze zich te veel bezighoudt met schitteren op sociale media. Ocasio-Cortez wordt wel eens smalend de Twitterkoningin genoemd.

President Donald Trump liet eerder al weten dat hij meteen doorhad dat de jonge latina succes zou boeken, maar dat hij best "gruwt van haar ideeën".  Zo stelde Ocasio-Cortez voor om 70% taksen te heffen op bedragen boven 10 miljoen dollar voor wie zoveel geld per jaar verdient. Ze pleit voor gratis onderwijs en een zorgverzekering voor iedereen, en wil een minimumloon van 15 dollar per uur invoeren.

Voor de Republikeinen staat de naam Ocasio-Cortez ronduit gelijk aan hogere belastingen én onmogelijke progressieve plannen die alleen maar zullen leiden tot hogere staatsuitgaven. Het is immers niet duidelijk hoe ze haar ideeën wil betalen.

Of zoals tv-presentator Trevor Noah het mooi samenvatte: "Je bent een mooie droom voor de ene helft van het land en een nachtmerrie voor de andere helft." Waarop Ocasio-Cortez antwoordde: "I'll take it." ("Daar kan ik mee leven", red.)

Reportage

Björn Soenens, onze Amerikacorrespondent, bezocht eind vorig jaar nog het jongste Congreslid ooit en maakte er onderstaand verslag van.

Video player inladen ...