Leiders van Ethiopië en Eritrea vallen elkaar in de armen, einde aan jaren van conflict?

De Ethiopische premier Abiy Ahmed Ali is enthousiast ontvangen tijdens zijn bezoek in buurland Eritrea. Daarmee zou een einde kunnen komen aan een grensconflict dat al meer dan 20 jaar aansleept in de Hoorn van Afrika.

Premier Abiy Ahmed is een bezoek van twee dagen begonnen aan Asmara, de hoofdstad van Eritrea. Toen hij van de trap van het vliegtuig stapte, viel hij in de armen van de Eritrese president Isaias Afewerki.

Dat was meer dan show, want sinds zijn aantreden in april van dit jaar heeft de nieuwe Ethiopische premier Abiy Ahmed beloofd dat hij zich zal neerleggen bij een beslissing van een internationale arbitragecommissie over het omstreden gebied Badme. Dat gebied werd in 2002 toegewezen aan Eritrea, maar Ethiopische troepen weigerden al die tijd om Badme op te geven.

Ethiopië zou dat dus binnenkort wel doen, maar een tijdschema is er nog niet. Mogelijk wordt dat tijdens dit bezoek nu afgesproken. Als dat zo is, komt er een einde aan een conflict dat 20 jaar geleden begonnen is en duizenden mensen het leven heeft gekost.

Eritrea werd in 1993 onafhankelijk van Ethiopië na goedkeuring van dat laatste land. Dat maakte toen een einde aan decennia van afscheidingsoorlog. Vijf jaar later vlogen beide landen elkaar dan weer in de haren met als inzet het gebied rond Badme. Na een oorlog van twee jaar, werd afgesproken dat een internationale commissie van experten zou beslissen en die kende Badme toe aan Eritrea.

"Een Ethiopische lente?"

Sinds zijn aantreden in april is premier Abiy Ahmed met de grove borstel doorheen Ethiopië gegaan. Hij heeft de noodtoestand opgeheven, politieke gevangenen vrijgelaten en de persvrijheid hersteld. Tegelijk wordt de corruptie nu actief aangepakt.

Abiy Ahmed komt uit de Oromo, een bevolkingsgroep uit het zuiden van Ethiopië die iets meer dan de helft islamitisch is, maar ook veel christenen en animisten telt. De Oromo zijn dan wel de grootste minderheid in Ethiopië, maar politiek stonden ze meestal altijd aan de zijlijn. Het land werd historisch vooral gecontroleerd door de christelijke Amhara en sinds het omverwerpen van de marxistische dictatuur in 1991 vooral door een nationaal front onder leiding van de eveneens christelijke Tigré-bevolking, die veel kleiner is.

Voor Eritrea zou het einde van het conflict over Badme kunnen leiden tot een versoepeling van het autoritaire regime van president Afewerki. Die heeft een schier eindeloze militaire dienstplicht ingevoerd, waardoor veel jongeren naar het buitenland vluchten, en via Noord-Afrika en de Middellandse Zee in Europa terechtkomen. Opvallend veel vluchtelingen in de EU zijn overigens Eritreërs.

Eritrese militairen tijdens het conflict met Ethiopië in 1999.