Wie zijn de "Everzwijntjes FC" uit Thailand en hun jonge monnik-voetbaltrainer?

De twaalf kinderen die nu geëvacueerd worden uit een onder water gelopen grot in Thailand, reageerden verrassend kalm en vol vertrouwen op hun redding. Mogelijk zit hun toch ook erg jonge trainer daar voor iets tussen, want die zou hen rustig hebben gehouden met meditatieoefeningen.

"Eten, eten, eten", dat waren de eerste woorden die de twaalf Thaise jongetjes tussen 11 en 16 jaar murmelden toen ze na dagen zoeken door Britse duikers ontdekt werden in de Tham Luang-grot in de noordelijke provincie Chiang Rai in Thailand. De 14-jarige Adul Sam-on, linker middenvelder van het team, verraste daarop de Britten door hen in het Engels te vragen welke dag het was en of ze eten bij zich hadden. Adul woont net over de grens in buurland Myanmar, maar komt elke dag naar school in Thailand. Hij blijkt behalve Birmaans -de officiële taal van Myanmar-, Shan en Thai, ook nog Engels en Chinees te spreken.  

De twaalf kinderen zaten toen al negen dagen vast in een donker, maar droog hol, drie kilometer diep in de grot. Het grootste deel van de tijd zaten ze in het donker, ze waren uitgeput en uitgehongerd, en hadden alle gevoel van tijd verloren. Toen bleek dat ook een vertrek uit de grot niet voor meteen was, bleken de jongeren echter nog steeds mentaal erg weerbaar. 

Uit de brieven die ze gisteren lieten overbrengen aan hun ouders, valt een sterk vertrouwen in hun redders op. Het zijn eerder de kinderen die hun ouders moed inspreken dan omgekeerd, lijkt het wel. Nu is dat misschien wel wat geredigeerd door de Thaise overheid die beseft dat dit een kwestie van nationaal belang is, maar tegelijk kan die mentale weerbaarheid een cruciale factor worden nu de kinderen de gevaarlijke tocht naar buiten moeten ondernemen.

Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved

Rol van de monnik-coach?

Een groot deel van die mentale sterkte zou, volgens de Britse krant "The Guardian", te danken zijn aan de 25-jarige trainer Ekaphol Chantawong, die de jongens niet alleen voetbal bijbrengt, maar hen ook meeneemt op uitstapjes, zoals naar de beruchte grot. Chantawong heeft -zoals vele Thais- geloften afgelegd als boeddhistische monnik, maar is nu weer een leek geworden.

Door zijn ervaring als monnik heeft de coach de jongeren tijdens de eindeloze dagen in het donker kalm kunnen houden met boeddhistische meditatie en ontspanningstechnieken. Daardoor werd niet alleen paniek vermeden, maar omdat hij hen zo meestal liet stilliggen, konden hun lichamen energie en zuurstof sparen.

De "Mu Pa FC" of Wilde Zwijntjes zijn nu wellicht de meest bekende voetbalploeg van Thailand. De club is pas drie jaar geleden opgericht en heeft drie ploegen: die tot 13 jaar, tot 16 en tot 19 jaar. Het gaat vooral om een sociaal-sportief initiatief gericht op kansarme kinderen van etnische minderheden in het noorden van Thailand. In dat bergachtige bosgebied leven onder meer Shan, Hmong, Lisu, Akha en andere volkeren. Die mensen leven meestal in een erg traditioneel stamverband in dorpen en blijven verstoken van de economische opvang en stijgende welvaart elders in Thailand.

Hun kinderen zijn dan vaak gehard door armoede en achterstelling, en ook dat kan de opvallende mentale sterkte van de voetballertjes verklaren. Hoe dan ook hebben de Everzwijntjes FC  er wereldwijd plots enorm veel fans bij. Als dit grottenavontuur goed afloopt, zit er misschien meer in. Enkele "everzwijntjes" werden volgens "The Guardian" overigens al gevolgd door scouts van grotere voetbalteams in Thailand.

Voor veel ouders blijft het intussen nog altijd bang afwachten. Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved