Belgisch-Congolese zakenman George Forrest neemt kristalfabriek Val St Lambert over

George Forrest, een zakenman die vanuit Congo een heel industrie- en mijnimperium heeft uitgebouwd, koopt 75% van de aandelen van het noodlijdende Val Saint Lambert. De andere 25% blijven in handen van Jacques Somville, eveneens een Belg die zaken doet vanuit Congo. Wat dit betekent voor de toekomst van het kristalbedrijf is nog niet duidelijk.

Val Saint Lambert, ouder dan ons land zelf want al opgericht in 1826, was ooit een parel aan de kroon van het Belgische bedrijfsleven. De kristalfabriek in Seraing bood op haar hoogtepunt werk aan 5.000 mensen maar dat is intussen lang geleden. Val Saint Lambert is al verschillende decennia op de sukkel, kwam ondermeer in handen van het Waals gewest en ging al meerdere keren failliet.

In 2013 werd het bedrijf overgenomen door Jacques Somville,  een Belg die net als Forrest actief is in het Congolese Lubumbashi. Somville investeerde de voorbije jaren 3 miljoen euro maar erg rendabel was de onderneming niet. De laatste jaarrekening die gepubliceerd is, van 2016, vermeldt een operationele winst van 22.000 euro.

Nu wil George Forrest, intussen al 77, zijn kans wagen. Forrest is een zakenman die begon in de mijnbouw en die niet onbesproken is gezien zijn nauwe banden met het Congolese regime.  Zijn naam werd genoemd in een VN-rapport over de plundering van bodemrijkdommen in Congo. Vakbonden verwijten hem ook een paternalistische manier van zaken doen. Anderen wijzen erop dat hij duizenden jobs heeft gecreëerd en scholen en ziekenhuizen financiert.

Belgische markt prioritair

In een persbericht zegt George Forrest dat hij de werkgelegenheid wil verankeren en de verkoop wil aanzwengelen. Hoe dat precies gaat gebeuren, is nog niet duidelijk. Wel zegt een vertegenwoordiger van de Groep Forrest in België dat de prioriteit van het bedrijf de Belgische markt zal zijn en dan pas de internationale markt. "De omgekeerde strategie dus van wat er tot nu toe gebeurde."

Namens de directie zegt Fabienne Van Boven dat het nieuws van de overname goed is ontvangen bij het personeel. "De mensen zijn eind vorige week ingelicht en reageerden positief. Deze beslissing, die dhr Forrest na rijp beraad heeft genomen, geeft opnieuw toekomst aan het bedrijf."

Bij Val Saint Lambert werken nog een tiental mensen en ook enkele onderaannemers.