"Ik zou verslaafd zijn! Verongelukt zijn! Het waren allemaal verzinsels"

25 jaar geleden leefden bioscoopbezoekers massaal mee met de reddingsoperatie van orka Willy, die door zijn parkdirecteur dreigde gedood te worden om zo een pak verzekeringsgeld te kunnen opstrijken. Iets wat de 12-jarige Jesse niet zomaar zou laten gebeuren. "Free Willy", de film die in juli 1993 in wereldpremière ging, werd een enorm kassucces en maakte van zowel orka Keiko als van de nog jonge acteur Jason James Richter, toen nauwelijks 13, wereldsterren. Maar ruim 5 jaar later had Richter het wel allemaal gezien en wierp hij zich, met minder succes weliswaar, op een muziekcarrière.

4.000 kandidaten solliciteerden voor de rol van Jesse, maar het was de "pure onschuld van Jason, met een hart van goud en een gezicht dat problemen aankondigt", die Richter de rol deden krijgen. Of, "hij was een piepjonge Steve McQueen", zoals filmproducent Lauren Shuler-Donner hem toen omschreef. 

Jason James Richter: "Ik had er geen idee van dat er zoveel kandidaten waren voor die rol. Dat heb ik pas achteraf gehoord. Toen ik die rol dan kreeg, overviel me wel het gevoel dat ik nu moest bewijzen beter te zijn dan al die andere kandidaten." (The Morning Call, juli 1993)

Daarvoor moest hij natuurlijk eerst met Keiko, die in het Reino Adventure Park in Mexico City verbleef, in contact gebracht worden. Richter: "Gedurende de 2 weken voor de opnames begonnen heb ik Keiko beter leren kennen, zodat ik aan hem gewoon werd en hij aan mij. Ze hebben me dan een paar kunstjes geleerd en signalen met mijn handen om contact met Keiko te krijgen. En natuurlijk was ik in het begin bang als ik hem moest strelen op zijn snuit. Bang dat hij mijn hand zou afrukken." (Orlando Sentinel, augustus 1993)

"Wat ik me vooral herinner van de eerste ontmoeting met Keiko was een gevoel van pure en absolute fascinatie. Je hebt geen besef van het gevaar. Je ziet dat beest en je kan als kind niet anders dan reageren met: "Oh my God, een walvis! Hoe geweldig is dat! Hoe uitzonderlijk wordt dit!" Mocht ik ouder zijn geweest, dan had ik zeker gereageerd in de zin van: "Oh nee, dat dier gaat me bijten." Maar als kind wilde ik Keiko alleen maar strelen." (Daily Beast, juli 2013)

Door het succes van "Free Willy" kon Richter de hele wereld rondreizen, iets wat hij later mocht overdoen in de 2 vervolgfilms, "The adventure home" en "The rescue". Ook speelde hij midden jaren 90 de hoofdrol in "The neverending story III", maar die film flopte.

In 1998 nam Richter bewust afstand van het celebrity-leventje: "Al vanaf mijn 11e zat ik in de filmbusiness. Toen ik 18 was had ik heus wel nood aan een rustpauze. Er zijn mij daarna dan allerhande geruchten ter ore gekomen waarom ik de filmwereld vaarwel gezegd had. Dat ik bijvoorbeeld een gezichtstatoeage had laten zetten. Of dat ik betrokken geweest was in een auto-ongeluk. Of dat ik aan drugs verslaafd geraakt was. Allerlei dingen werden over me gezegd. Als je zelf beslist om je koest te houden, dan zullen anderen wel rotzooi over je verzinnen. Zelfs nog lang na de eerste "Free Willy"-film." (Daily Beast)

Al snel bleek dat muziek zijn nieuwe passie werd en maakte hij deel uit van verschillende bands, deed hij meerdere tournees in de VS en er was zelfs een klein commercieel succes met de single "Frustrated", toen hij deel uitmaakte van de groep Fermata. Richter: "Het leven in een busje, rondtoerend en maaltijden van 8 dollar per dag nuttigend, ik kon niet gelukkiger zijn op dat moment."

"Het was niet altijd even makkelijk, maar ik kon tenminste mijn eigen ding doen. Niemand trok er zich iets van aan dat ik dat kleine jongetje uit "Free Willy" was. Ik was ver weg van dat bosrijke fantasiewereldje waarin acteurs vaak terechtkomen en tegen wie alleen maar 'ja' gezegd wordt. Nee, ik was nu gewoon een van de jongens en ik werd beoordeeld op de muziek die ik speelde." (Daily Beast)

Toch voelde hij vanaf 2009 de acteermicrobe opnieuw kriebelen en liet hij zich zien in gastrollen in onder meer "Bones" en "Criminal minds". Ook begon hij scenario’s te schrijven en zelf achter de camera te staan. Later dit jaar zal hij te zien zijn in een aantal kleinere filmproducties.

Slecht boerde hij alvast niet met de "Free Willy"-kassuccessen, want het vermogen van de nu 38-jarige Richter wordt op 500.000 dollar geraamd. In 1993 verklaarde hij het succes van de film nog als volgt: "Wat zo leuk is aan de film is de speciale band tussen Jesse en Willy, die mekaar helpen de leegtes in hun levens in te vullen." Een band waar dus ook de bioscoopbezoeker van genoot:

Video player inladen ...