foto Daily Mail

Laatste vrouwelijke Spitfire-piloot van de RAF overleden

Tijdens de Tweede Wereldoorlog dienden ook tientallen vrouwen bij de Royal Air Force. Een kleine groep kroop effectief in de cockpit.  Mary Ellis heeft al haar collega's overleefd. Ze zat aan de knuppel van zowat alle Britse militaire toestellen, tot zware bommenwerpers, maar ze gaat toch de geschiedenis in als specialist van het legendarische Spitfire-jachtvliegtuig. 

Mary Ellis was van in haar kindertijd in de jaren 20 van de vorige eeuw gefascineerd door vliegtuigen. Dat kwam omdat ze vlakbij een basis woonde van het Royal Flying Corps. Ze haalde een vliegbrevet en maakte pleziervluchten, het enige wat een vrouw in die tijd in de lucht mocht doen.

De Air Transport Auxilary

Maar na de Battle for Britain had het Britse leger veel mensen nodig, en wetten en reglementen werden opgeschort. Mary Ellis kwam in 1941 bij de Air Transport Auxilary terecht, nadat ze was ingegaan op een advertentrie omgeroepen op de BBC-radio. Die eenheid vloog nieuwe toestellen uit de fabriek naar hun basis of bestemming.

Dat soort verplaatsingen diende tegelijk als testvlucht, in die tijd moest alles zo snel mogelijk gaan. Vooral Spitfires bracht Ellis naar plekken in Engeland, en aan het front. Ze nam dus niet deel aan oorlogsverrichtingen, maar aan haar opdracht waren ook grote risico's verbonden.  Alles samen voerde ze 1000 vluchten uit, bijna 1 per dag. 

Na de oorlog leidde Mary Ellis de luchthaven van Sandown op het eiland Wight, waar ze de rest van haar leven bleef wonen, in een huis naast de landingsbaan. In 1961 trouwde ze, met een piloot uiteraard. Naarmate ze ouder werd, evolueerde ze tot een Britse heldin. Tot dit jaar nog nam ze deel aan alle mogelijke oorlogsherdenkingen. Toen ze 100 werd, vloog ze nog eens in een Spitfire, zoals u op onderstaande foto kan zien.  

Spitfire

Het Britse Spitfire jachtvliegtuig ging in 1938 in productie. Het was een product van Vickers. Er zijn er meer dan 20.000 gemaakt. Hij haalde een topsnelheid van ruim 700 kilometer per uur en kon 8000 meter hoogte bereiken. De Spitfire was erg wendbaar en krachtig, en de piloot had een perfect uitzicht. Het automerk Triumph had in de jaren 60 en 70 ook een kleine Spitfire sportwagen.