Grootste populatie koningspinguïns met bijna 90 procent gekrompen, wetenschap staat voor raadsel

Wetenschappers krabben zich in het haar: de grootste populatie koningspinguïns ter wereld, op het eiland Île aux Cochons, blijkt in 30 jaar tijd gedecimeerd te zijn. Van het half miljoen broedparen in de jaren 80 blijven er maar 60.000 over.

Île aux Cochons is een onbewoond eiland van de subantarctische Crozeteilanden in de zuidelijke Indische Oceaan. Enfin, "onbewoond": in de jaren 80 telden wetenschappers er ongeveer 500.000 broedparen van koningspinguïns. Daarmee had het eiland de grootste populatie koningspinguïns en de op 1 na grootste populatie pinguïns wereldwijd.

Maar na een nieuw onderzoek van het Franse Chizé Centre for Biological Studies op basis van lucht- en satellietbeelden uit 2015 en 2017 komen wetenschappers tot een zorgwekkende conclusie: er blijven vandaag nog amper 60.000 broedparen over. Dat is 88 procent minder dan ruim 30 jaar geleden.

Een beeld van de kolonie in 1982. Henry Weimerskirch

Slachtoffer van El Niño

De onderzoekers hebben voorlopig geen eenduidige verklaring voor het fenomeen. Een van de meest waarschijnlijke oorzaken zou de impact van het weerkerende natuurfenomeen El Niño kunnen zijn, waarbij koel zeewater rond de evenaar plots fel opwarmt. Dat veroorzaakt extreme weersomstandigheden elders op de planeet.

In 1997 duwde El Niño tijdelijk de vissen en inktvissen waarvan de pinguïns leven buiten hun bereik. Zeker is dat een kolonie pinguïns op een eiland 100 kilometer verderop daardoor sterk kromp.

Zeker is dat een kolonie pinguïns op een eiland 100 kilometer verderop als gevolg van El Niño sterk kromp

Ook - of in combinatie met de vorige verklaring - zou het kunnen dat de populatie té omvangrijk was, waardoor de concurrentie tussen de pinguïns te groot werd, zeker bij een voedseltekort. Dat zou de groei van de groep danig hebben aangetast.

Een derde mogelijke verklaring is een ziekte. Op andere eilanden bedreigt de ziekte 'aviaire cholera' heel wat zeevogels. Maar geen van al die factoren volstaat volgens wetenschappers om zulk een grote afname van de kolonie afdoende te verklaren.

Nieuw onderzoek, begin volgend jaar, zou dat moeten uitklaren. Wordt met andere woorden vervolgd.