Is heisa rond gezonken goudschat in Korea niet meer dan een poging tot oplichting?

In Zuid-Korea heeft de politie een huiszoeking gehouden in de kantoren van het bergingsbedrijf Shinil Group. Dat bedrijf beweerde in juli dat het voor de kust van Korea het wrak van een Russisch schip met 200 ton goud aan boord gevonden had. De justitie in Seoel heeft echter nogal wat vraagtekens over die beweringen.

In juli kondigde het Zuid-Koreaanse bedrijf Shinil Group aan dat het het wrak gevonden had van de "Dimitrii Donskoi", een Russisch marineschip dat in 1905 voor de kust van Korea tot zinken was gebracht door de Japanse marine. Dat gebeurde tijdens de Russisch-Japanse Oorlog en het schip zou toen 200 ton goud vervoerd hebben.

Al meteen na de aankondiging waren er echter twijfels over de vondst. Zo hadden experts er twijfels bij of de Russische regering toen echt wel zo veel goud op een schip zou vervoeren, dat dan nog zou deelnemen aan de zeeslag van Tsushima, die Japan de overwinning in de oorlog opleverde. Dat goud zou nu meer dan honderd miljard dollar waard zijn.

Vandaag heeft de Zuid-Koreaanse politie echter de kantoren van de bergingsmaatschappij doorzocht. De CEO, Choi Yong-seok, mag voorlopig het land niet verlaten. Er zijn vermoedens dat de "goudkoorts" opgezet spel is om de waarde van de aandelen van het bedrijf fors op te krikken en om investeerders aan te zetten om te beleggen in digitale munten van een bedrijf uit Singapore dat ook Shinil Group heet. Die bedrijven ontkennen dat er behalve de naam een band is tussen beide, maar volgens het Franse persagentschap AFP zijn ze opgezet door mensen uit dezelfde familie.

Dat betekent nog niet dat Shinil het wrak niet echt gevonden heeft, want het bedrijf heeft foto's van het wrak met daarop de naam verspreid. Volgens Shinil ligt het wrak nabij het eiland Ulleungdo aan de oostkust van Korea in de Japanse Zee. Rusland heeft overigens al de goudschat opgeëist.

Van wie is dat wrak nu?

Het is overigens ook niet duidelijk wie nu eigenaar van het wrak en de eventuele goudlading is. Verschillende landen hanteren andere wetgevingen terzake, maar algemeen wordt aanvaard dat de oorspronkelijke eigenaar het eigendomsrecht blijft houden, ook na eeuwen. In dit geval zou dat dus Rusland zijn.

Als het wrak echter ligt in de territoriale wateren van een andere staat, zou die volgens het internationale zeerecht daar dan aanspraak op kunnen maken, of in dit geval mogelijk Zuid-Korea. Zo kreeg Colombia eerder het Spaanse zilvergaljoen "San José" toegewezen, dat 300 jaar geleden door de Britten tot zinken werd gebracht.

Het is dus niet zo dat bergers zo maar eigendom verwerven door scheepswrakken te vinden en leeg te maken. Wel kunnen ze voor hun werk een bepaald percentage van de opbrengst krijgen. Enkele jaren geleden dwong een rechtbank een Amerikaanse bergingsbedrijf om opgeviste munten uit een Spaanse galjoen terug te geven aan Spanje.