Video player inladen ...

Trumps ex-advocaat Michael Cohen bekent schuld: "Hij heeft bom doen ontploffen" 

Michael Cohen, die jarenlang advocaat was van de Amerikaanse president Donald Trump, heeft schuld bekend in een fraudezaak die tegen hem loopt, en toegegeven dat hij onder meer zwijggeld heeft betaald aan pornoster Stormy Daniels. Mogelijk gaat hij ook meewerken in een breder onderzoek over contacten met Rusland. 

Cohen wordt onder andere verdacht van fraude bij verkiezingsfinanciering, bankfraude en belastingontduiking. Hij is eerst bij de FBI langsgeweest en verscheen daarna in de rechtbank in Manhattan. Daar pleitte hij schuldig op vijf aantijgingen over belastingfraude, en op beschuldigingen over campagnegelden.

Dat schuldig pleiten gebeurde niet zomaar. Het ging om een zogenoemde "plea deal": Cohen bekende schuld om een lichtere straf te bekomen. "Als hij het liet komen tot een proces, kon hij 12 tot 65 jaar cel krijgen. Dat komt overeen met levenslang. Cohen wordt over enkele dagen 52 jaar", legt correspondent Björn Soenens uit in "De ochtend". Pas op 12 december kennen we de strafmaat.   

Robert Mueller heeft Cohen en Manafort laten aanklagen voor dingen die ze niet konden ontkennen

Openbaar aanklager Robert Müller heeft het ook slim aangepakt. "Hij heeft Cohen (en Manafort, red.: lees die zaak hier) doorverwezen naar zaken die niets te maken hadden met het Rusland-onderzoek om hen min of meer op het spoor te brengen van "praat maar met mij". Hij heeft hen laten aanklagen voor dingen die ze niet konden ontkennen, die onlosmakelijk vaststonden zoals fraude."

Stormy Daniels en Karen McDougal betaald

"Cohen heeft een bom doen ontploffen met deze schuldbekentenis", stelt Soenens vast. "Hij heeft voor het eerst expliciet bekend dat hij in opdracht van Donald Trump zelf 130.000 dollar heeft betaald aan pornoster Stormy Daniels (foto onder), om ervoor te zorgen dat ze zou zwijgen over haar affaire met Trump in 2006. Cohen voegde eraan toe dat het met het zwijggeld expliciet de bedoeling was om de presidentsverkiezingen te beïnvloeden, of om ze niet in gevaar te brengen voor Trump. "

Cohen bekende ook het zwijggeld aan Playboy-playmate Karen McDougal. Ook die betaling zou gebeurd zijn in volle campagne in 2016. 

Trump zelf reageerde nog niet. Hij negeerde vragen van reporters daarover toen hij op zijn vliegtuig Air Force One stapte voor een bijeenkomst in West Virginia. Ook op zijn Twitteraccount blijft het een tijd lang windstil. Tot hij vanmiddag, om 14.44 uur Belgische tijd in zijn toetsenbord kroop en uithaalde naar Cohen:

Lastig

Björn Soenens: "Dit is natuurlijk lastig voor hem. Trump had vooraf veel getweet omdat hij hoopte dat er geen veroordeling zou volgen. Als Cohen veroordeeld wordt voor het schenden van partijfinanciering door geld te betalen aan Stormy Daniels en Trump betaalde dat zwijggeld later terug, dan zou Trump ook kunnen worden aangeklaagd voor het schenden van de partijfinanciering."   

Cohen zei dat het met het zwijggeld expliciet de bedoeling was om de presidentsverkiezingen te beïnvloeden

De bekentenis is vervelend voor Donald Trump, die altijd de affaire heeft ontkend. "Met het zwijggeld is ook de wet op de partijfinanciering overtreden. Cohen bekende in één moeite door dat hij zijn bank heeft opgelicht en belastingen heeft ontdoken", zegt Soenens nog.

De fixer van Trump, maar banden zijn doorgeknipt

"Cohen was de fixer van Trump, de man die alle zaken, smakelijke en onsmakelijke, voor Trump oploste", aldus Soenens. "Tien jaar lang was hij zijn persoonlijke raadsman. Als er een probleem was, zorgde hij ervoor dat er zwijggeld werd betaald. Hij was een heel belangrijke man in de entourage van Trump, maar sinds er huiszoekingen zijn geweest in april, zijn de banden tussen de twee doorgeknipt." 

Als Cohen beslist om te praten, zou het wel eens kunnen dat er zenuwachtig wordt gefronst in het Witte Huis

Copyright 2018 The Associated Press. All rights reserved.

Het is mogelijk dat Cohen in deze zaak en in een breder onderzoek van de FBI naar banden met de Russen, gaat meewerken met de speurders. In elk geval kan hij door mee te werken, een zwaardere straf in de bovengenoemde eerste zaak ontlopen. 

"Als hij niet wil meewerken, moet Trump niet al te veel vrezen. Dan komt er niets nieuws aan bod. Als hij beslist om wel te praten, dan zou het wel eens kunnen dat er zenuwachtig wordt gefronst in het Witte Huis. Wat weet Cohen allemaal over bijvoorbeeld ontmoetingen met Russen in Praag, waar hij van beticht werd, wat weet hij over contacten met Oekraïne om sancties tegenover Rusland te gaan verlichten... ? Er zijn al heel veel dingen aan bod gekomen in deze zaak, maar niets is uitgeklaard." 

Maar, zo besluit Soenens: "De vraag is: gaat Cohen meewerken met het gerecht en zal dat leiden tot nieuwe informatie voor speciaal aanklager Robert Müller?" 

AUDIO Beluister hier het gesprek met VS-kenner Björn Soenens in "De ochtend" op Radio 1:

Video player inladen ...