Vier vragen over Michael Cohen: ex-advocaat van en straks getuige tegen president Trump? 

Met de veroordeling van ex-campagneleider Paul Manafort en de getuigenissen van de vroegere advocaat en vertrouweling van Trump, Michael Cohen, komt de Amerikaanse president steeds meer in het vizier van gerechtelijke onderzoeken.

1. Wie is Michael Cohen en wat weet hij?

Cohen is 52 en het kind van Joodse ouders die voor het nazisme uit Polen naar de VS waren gevlucht. Hij leidde even een taxibedrijf, studeerde rechten en begon in 2006 op voorspraak van de oudste zoon van Trump te werken voor de Trump Organisation. Michael Cohen werd de persoonlijke advocaat en vertrouweling van Donald Trump Sr. en de families van Cohen en Trump werden erg "close".

"Ik zou een kogel voor hem (Trump) opvangen

Michael Cohen in Vanity Fair, september 2017

In 2011 werkte Cohen mee aan de website "Should Trump Run?", die polste hoe het publiek zou reageren op een gooi naar het Witte Huis. Toen Trump dat in 2015 effectief ook deed, stond Cohen aan zijn zijde en schuwde hij daarbij de media niet. Al die tijd was Cohen een voorbeeld van loyauteit aan Trump, een eigenschap die de president erg naar waarde schat. "Ik zou een kogel voor hem (Trump) opvangen", luidde het vorig jaar nog.

2. Waar ging het mis tussen Cohen en Trump?

Toen berichten over mogelijke Russische inmenging bij de verkiezing van Donald Trump tot president opdoken, viel de naam van Cohen een eerste keer. Een Britse voormalige spion, Christopher Steele, beweert dat Cohen in de zomer van 2016 naar Tsjechië is gereisd voor een ontmoeting met vertegenwoordigers van het Kremlin. Cohen ontkent dat hij ooit in Tsjechië is geweest, maar hij kwam zo wel in het vizier van Robert Mueller, de speciale onderzoeker naar Russische inmenging.

Mueller had  beet toen bleek dat Cohen 130.000 dollar had betaald aan de pornoactrice "Stormy Daniels" (Stephanie Clifford) en nog eens 150.000 dollar aan Karen McDougal, een gewezen model van Playboy; zwijggeld om oude relaties tussen hen en Donald Trump stil te houden tijdens de kiescampagne.

Noemde Trump Cohen toen nog "a good friend", dan brak de band met Cohen door toen die een opname van een gesprek tussen hun beiden vrijgaf waarin Trump de betaling aan Karen McDougal suggereerde. Volgens Rudy Giuliani, die daarop Cohen opvolgde als advocaat van Trump, heeft Michael Cohen "zijn hele leven niets anders gedaan dan gelogen".

President Donald Trump en porno-actrice Stormy Daniels, die geld gekregen zou hebben om te zwijgen over hun affaire AFP or licensors

3. Aan wat pleit Cohen nu schuld?

De aanklachten waarvoor Michael Cohen terecht moet staan, hebben op het eerste zicht weinig te maken met Trump. Het gaat om belastingontduiking in eigen naam, bedriegelijke informatie aan banken en dergelijke meer.

De twee aanklachten die op Trump betrekking hebben, zijn echter het omkopen via zwijggeld van de pornoster en het Playboymodel om de verkiezingen van 2016 te beïnvloeden. In totaal riskeert Cohen tot 65 jaar gevangenisstraf en zou zijn loyauteit tegenover Donald Trump op de proef kunnen stellen. Wou hij eerder nog een kogel opvangen, dan heet het nu dat "zijn familie op de eerste plaats komt".

4. Wat is het gevaar voor president Trump?

Speciaal onderzoeker Robert Mueller is echter niet zo zeer geïnteresseerd in het gesjoemel van "fixer" Cohen zelf, dan wel diens link naar president Trump. Cohen heeft meer dan tien jaar in de "inner core" van de organisatie rond Trump gewerkt en ook in diens verkiezingscampagne.

Cohen heeft nu schuldig gepleit en zou in ruil voor een milde straf heel wat gegevens prijs kunnen geven over die campagne en dan vooral over de mogelijke Russische inmenging daarbij. Door de openlijke breuk met Trump moet Cohen ook niet op presidentiële genade rekenen. Er blijft hem dus geen andere weg open dan samen te werken met het onderzoek van Robert Mueller en het FBI.

Voor Mueller is Cohen dan ook een belangrijke getuige. Niemand van de personen die hij aangeklaagd heeft, heeft langer en zo dicht samengewerkt met Trump en als er "dirt" is, dan moet hij daarvan weten. Cohen is echter niet de enige pijl op de boog van Mueller, die bereid is om mee te werken met het onderzoek. Daarbij zijn ook voormalig nationaal veiligheidsadviseur Michael Flynn en gewezen campagneleider van Trump, Paul Manafort, die gisteren schuldig bevonden is aan fraude. Ook die riskeren flink wat celstraf en zouden dus eieren voor strafvermindering kunnen kiezen.